A new tick-borne disease is killing cattle in the US

美 축산업계를 강타한 살인진드기 매개질병 확산 공포

일명 살인진드기로 불리는 '작은소 참진드기'를 매개로 한 전염병이 미국 축산업계를 위협하고 있다. 일각에서는 미국이 진드기 번식을 막지 못할 경우 공중보건 위기에 빠질 수 있다는 경고도 나오고 있다.

2021년 봄 버지니아주 컬페퍼카운티에서 축산업을 하고 있는 신시아와 존 그레이노 부부는 사육하던 소 몇 마리가 유난히 굼뜨고 멍해 보이는 걸 알아채기 시작했다. 부부는 처음에는 소들이 진드기에 물려서 걸리는 급성 열성질환인 아나플라즈마증에 걸려서 빈혈 증세를 보이고 있다고 생각했다. 그러나 그들의 소를 돌봐주던 수의사 멜린다 맥콜(Melinda McCall)로부터 버지니아에 기생충이 옮기는 아나플라즈마증 외에 또 다른 질병이 빠르게 확산하고 있다는 소식을 들었다.

소가 3마리째 폐사하자, 그레이노 부부는 혈액검사를 하기로 결심했다. 아니나 다를까, 검사 결과 타일레리아병(theileria) 양성 반응이 나왔다. 타일레리아병에 걸린 소는 원기부족, 빈혈, 활당, 유량감소 등의 증세를 나타내며 심할 경우 폐사하기도 한다.

그러나 마땅한 치료법이 없어 소들은 계속해서 죽어 나갔다. 9월까지 그레이노 부부는 총 소 6마리와 송아지 8마리를 잃었다. 그러던 어느 날 신시아가 무리에서 벗어나 있는 소를 보고 다가가다가 갑자기 공격을 당하는 바람에 어깨뼈가 골절되는 부상을 입었다. 그날 오후 그녀를 공격했던 소도 죽었다.

위기에 처한 것은 그레이노 부부만이 아니다. 미국 내 모든 가축업자들이 별다른 정보도 없이 이 새롭고 낯선 질병에 맞서고 있다. 아직 연구원들조차 타일레리아병이 앞으로 어떻게 전개될지 예측하지 못하고 있다. 현재 이 병은 미 서부 지역에서 빠르게 확산하고 있다. 만약 미국 정부가 통제하지 못한다면 전국적 소 생산에 손실이 발생해 개인은 물론이고 산업 전체로도 큰 악영향을 받을 것으로 우려된다.

타일레리아병은 일명 ‘아시아 진드기’ 내지 ‘살인진드기’로 알려진 ‘작은소 참진드기(Asian longhorned tick)’를 통해 매개되어 최종 숙주인 동물에 전염된다. 작은소 참진드기는 2017년 미국에서 처음 발견된 외래유입종으로, 기존에는 한국, 중국, 러시아, 일본 등지에 분포하는 것으로 알려졌다. 이것이 미국에 퍼지면서 타일레리아병도 함께 확산했다. 타일레리아병은 웨스트버지니아, 노스캐롤라이나, 켄터키, 펜실베이니아, 캔자스 지역 소에서 발견됐다. 버지니아의 몇몇 축산시장에서는 2년 만에 타일레리아병 유병률이 2%에서 20%로 높아졌다.

타일레리아병에 걸린 소는 치사에 이를 정도로 극심한 빈혈 증세를 보일 수 있다. 임신우가 걸릴 경우 유산할 수도 있다. 2021년 발표된 연구에 따르면 호주는 2012년부터 이 병이 퍼져 현재 전체 축사 중 4분의 1이 타격을 받고 있고 이 때문에 우유 및 육류 생산량이 한 해 1,960만 호주달러(약 180억 원) 감소한 것으로 추산한다. 한국과 일본에서는 이로 인해 매년 총 억 달러(약 1,300억 원)의 손실이 발생하는 것으로 집계되고 있다. 뉴질랜드에서 타일레리아병을 연구하는 케빈 로렌스(Kevin Lawrence) 매시대학(Massey University) 부교수는 뉴질랜드 소의 95%가 타일레리아병 감염이 시작되는 봄에 주로 새끼를 낳기 때문에 그곳 소는 간신히 임신우 유산을 피해왔지만 미국 소들은 1년 내내 번식 활동을 하기 때문에 미국 임신우들은 타일레리아병으로 인해 유산하고 죽게 될 것 가능성이 높다고 진단했다.

위험 축소에만 급급?

그런데도 여전히 미국 축산업계는 타일레리아병의 존재와 그로 인한 위협을 인정하긴 하면서도 관련 우려를 불식시키고 싶어 하는 눈치다. 축산업계의 최대 로비단체인 미국 축산육우협회(National Cattlemen’s Beef Association)는 MIT 테크놀로지리뷰에 보낸 성명문에서 “타일레리아병의 국내 발병은 아직 드물다”고 주장했다. 그레이노 부부 농장의 수의사 맥콜의 경험과 상충하는 주장이다. 맥콜은 2020년 진료한 버지니아 소재 농장 40곳에서 타일레리아병을 발견했다. 그녀는 “축산업자들의 인지 여부와 관계없이 그들은 막대한 경제적 손실을 입게 될 것”이라고 경고했다.

MATT EICH

미국 농무부는 타일레리아병과 작은소 참진드기에 대한 이해도를 높이기 위해 버지니아-메릴랜드 수의대(Virginia-Maryland College of Veterinary Medicine) 및 조지아 대학(University of Georgia)과 손을 잡았다. 그러나 맥콜을 비롯한 일부 사람들은 농무부의 이런 조치만으로는 역부족이라고 말한다. 맥콜은 “이 병이 많은 문제를 일으키고 있다는 사실을 농무부가 제대로 인식하지 못하고 있어 그들의 주의를 끄는 데 어려움을 겪고 있다”며 “농무부가 이 병과 진드기로 인해 얼마나 많은 문제가 발생하고 있고 앞으로는 이 병이 얼마나 더 광범위하게 퍼질 수 있는지 전혀 모르고 있다”고 비판했다.

2019년 작은소 참진드기 모니터링을 주제로 한 보고서에서 농무부는 그들 스스로 ‘방역에 실패했음’을 인정했다. 그들은 “원래 목표는 이 진드기 종을 근절하는 것이었지만 진드기의 확산세를 감안할 때 이 목표는 더는 실현 가능하지 않다”고 시인했다. 이제 농무부와 유관기관들은 질병 확산 추적에 급급한 모습만 보여주고 있으며 이에 연구원들은 좌절감을 느끼고 있다.

백신과 치료법이 없다

축산업자들에게 백신과 치료법은 여전히 희망 사항일 뿐이다. 약이 널리 보급되기 전까지 현장에서는 병의 감시나 진단만 할 수 있고, 때로는 이조차 지연되거나 이루어지지 못하고 있는 실정이다. 그러는 동안 작은소 참진드기는 계속해서 번식하고 있다. 이를 방관한다면 다른 나라에서 이 진드기가 인간에게도 질병을 퍼트렸듯이 미국도 공중보건 위기를 피할 수 없을 것이다.

통상 작은소 참진드기류 같은 외래유입종이 상륙하는 시기를 정확히 특정하기는 어렵다. 하지만 안드레아 에기지(Andrea Egizi) 연구원은 그녀가 미국에서 작은소 참진드기를 처음 인지했을 때를 기억한다. 럿거스 대학(Rutgers University)에서 진드기매개병 연구소를 운영하는 에기지는 지난 2017년 여러 주 정부 대표자들과 한 월간 회의에 참석했다. 당시 뉴저지주 헌터던 카운티 보건부의 타그 레이니(Tadhgh Rainey) 모기및매개체 질병통제부서장은 한 지역 주민이 애완용 양에서 채집한 진드기를 보여주었다고 언급했다. 그 주민은 자신도 모르는 사이 진드기 수천 마리가 옷에 붙어있었으며, 진드기들이 마치 먼지 얼룩처럼 보였다고 했다. 레이니는 진드기를 관찰하여 이 종이 다른 종보다 입 부위가 넓고 몸이 둥글다는 것을 발견했다. 그는 “내가 그동안 본 어떤 진드기와도 거리가 먼 새로운 종이었다”고 술회했다.

에기지는 유전자 검사에 착수한 결과 이 진드기가 작은소 참진드기와 99.9% 일치한다는 것을 알아냈다. 이는 미국 야생에서 이 진드기를 목격한 첫 번째 사례였다. 에기지는 깜짝 놀라 어디부터 신고해야 할지 망설였다. 그녀는 럿거스 대학의 매개생물센터(Center of Vector Biology) 책임자와 함께 CDC, 농무부, 뉴저지 농무부에 이 사실을 알렸다. 결국 진드기가 인간보다 가축에 더 치명적이라는 이유로 농무부는 진드기를 추적할 책임을 지게 되었다.

에기지가 공동 저술한 논문에 의하면, 다른 나라에서 이루어진 연구에 비추어볼 때 이 진드기는 가축의 주요 해충일 뿐 아니라 사람에게도 ‘흔한’ 기생충이다. 인간이 감염됐을 경우 일본홍반열을 겪을 수 있다. 진드기는 SFTS(중증열성혈소판감소증후군) 바이러스를 옮긴다. 그러나 미국에서 진드기는 숙주로 인간보다 가축과 야생동물을 더 선호하는 것처럼 보인다. 타일레리아 원충, 특히 타일레리아 오리엔탈리스 이케다(Theileria Orientalis Ikeda)라고 불리는 악성종은 작은소 참진드기만큼 미국에서 오랫동안 존재해온 것으로 알려져 있다.

과학자들은 진드기와 타일레리아병 중 어떤 것이 먼저 미국에 유입되었는지 모른다. 가장 그럴듯한 가설은 감염되지 않은 진드기가 들어와 다른 경로로 타일레리아병에 감염된 소를 물었다는 것이다. 타일레리아병은 혈액을 통해 퍼진다. 이것은 주삿바늘, 이, 모기, 흡혈파리에 의해 전염될 수 있다. 그러나 작은소 참진드기는 타일레리아병이 퍼지는 속도를 한층 더 높일 수 있다. 이 원충은 진드기 체내에서 쉽게 번식한다. 그리고 다른 진드기종과 달리 작은소 참진드기는 단성생식을 한다. 즉 수컷 없이 암컷 혼자서 번식할 수 있다. 따라서 사슴진드기라고도 불리는 검은다리진드기와 같은 유성생식을 하는 종보다 번식 속도가 훨씬 빠르다. CDC에 따르면 작은소 참진드기 암컷은 1,000~2,000개의 알을 낳으며, 동물 한 개체 내에서는 수천 마리의 진드기가 발견된다.

에기지는 “이후 뉴저지 카운티를 비롯한 더 많은 주에서 발견 보고를 받기 시작했다”며 “이 지역을 중심으로 진드기가 퍼지기 시작했다”고 덧붙였다.

2017년 최초 발견 이후 작은소 참진드기는 무려 17개 주로 퍼졌다. 이 진드기의 발견 범위가 뉴저지 너머로 확장됨에 따라 소 폐사 및 인간 물림 사례 보고가 증가하고 있다. 뉴욕 용커스에 거주하는 66세의 한 남성은 미국 내에서 최초로 작은소 참진드기에 물린 것으로 확인되고 있다. 그는 병에 걸리지는 않았으며, 진드기는 그의 집 잔디에서 발견된 것으로 전해졌다. 농무부 내부 이메일에서는 버지니아주 페어팩스 카운티에서 이 진드기가 사람을 물어 채집된 사례가 2017년부터 다섯 차례라고 밝혔다. 또한 농무부 데이터에 따르면 이 진드기는 메릴랜드, 펜실베이니아, 뉴욕에서도 발견되었다.

대부분의 긴뿔진드기는 숙주가 충분히 가까이 지나갈 때까지 한 줄기에 모여 붙어있다.
CDC (LEFT); JIM OCCI (오른쪽)


사람도 위험한가?

연구원들 및 축산업계 종사자들은 사람들이 타일레리아병에 감염된 소고기를 섭취해도 안전하다고 강조하지만, 그럼에도 어떤 이들을 연관성이 있을까 봐 우려한다. 비영리단체인 식품안전센터(Center for Food Safety)의 제이디 핸슨(Jaydee Hanson) 정책국장은 “병든 가축은 육류 생산 시스템에서 제외되어야 한다”고 말한다. 병든 소를 재료로 한 고기나 유제품은 살모넬라와 시가독소생성 대장균(STEC)과 같이 인체 내에서 문제를 일으키는 질병에 걸릴 가능성이 더 높다고 믿기 때문이다.

그러나 당장은 타일레리아병에 걸린 소를 반드시 축사에서 격리해야 하는 것은 아니다. 버지니아의 농부 스티브 홉킨스(Steve Hopkins)는 사육하던 소에서 타일레리아병이 발병했던 경험이 있으며, 면역을 구축하기 위해 감염된 소를 내버려 두어야 한다고 생각한다. 타일레리아병 치료법에 대해 말하자면 호주에서 항원충제인 부파바쿠온(buparvaquone)을 사용하여 성공을 거둔 적이 있다. 그러나 이 약물은 식용 동물에 사용하기에 안전하다고 하기에는 체내 잔류 기간이 너무 길어 아직 실제 현장에서 치료 목적으로 사용되지 않고 있다.

심지어 이 병의 확산을 추적하는 것조차 어렵다. 미국에서는 현재 병든 가축을 도살하기 위한 아무런 계획도, 요건도 없는 상태다. 또 타일레리아병 혈액 검사 비용은 약 50달러이지만, 사람들은 5달러나 10달러 수준으로 낮아지길 희망하고 있다. 축산생산업자는 타일레리아병이 의심되더라도 반드시 검사하지는 않는다. (타일레리아병 감염 증상은 쇠약과 발열이지만) 존 그레이노는 신시아를 공격했던 소도 타일레리아병을 검사하지 않았다고 말했다. 공공기록물 공개 요청으로 얻은 이메일을 살펴보면, 그 가운데 농무부 역학 담당자가 2022년 7월 보닐라 농무부 담당자에게 그 이전 달 켄터키 가축계류장의 황소에서 발견된 작은소 참진드기에 대해 보고하는 내용이 있었다. 이메일에는 “정부에서 모든 생산업자에게 (작은소 참진드기가) 있을 가능성과 치료 필요성에 대해 알렸지만, 해당 농장에서 환경미생물검사나 추가 후속 조치를 했는지는 아직 모르겠다(아마 안 했을 것 같다)”라고 쓰여 있었다.

본지와 인터뷰한 연구자들은 타일레리아병의 확산세를 막기 위해 백신과 FDA 승인된 치료법이 필요하다고 말했다. 이 두 가지가 없다면 예방할 수 있는 남은 유일한 방법은 진드기 확산을 최소화하는 것인데, 이는 작은소 참진드기가 빠르게 번식하며 다양한 야생동물과 가축을 숙주로 삼을 수 있다는 특징을 감안할 때 어려운 일이다.

FDA는 어떠한 타일레리아병 치료제도 승인하지 않았다. 백신이 개발되려면 몇 년은 더 필요할 것이다. 로렌스는 약 10년 동안 타일레리아병을 경험한 뉴질랜드에서도 아무도 백신을 연구하고 있지 않다고 말한다. 2021년 공동 저술한 논문에서, 그는 부바쿠온을 시험한 결과가 ‘종종 가변적’이라고 언급했다. 호주에서는 시드니 대학(University of Sydney)의 데이비드 에머리(David Emery) 타일레리아 수석연구원이 중증 타일레리아병을 예방하는 방법을 연구하고 있다. 그는 진드기에 직접 물렸을 때보다 가벼운 증세를 보이는 감염 소의 혈액을 채취하여, 감염되지 않은 소에 주입하는 실험을 하고 있다. 그는 “이 방법으로 풍토병 지역의 소를 보호할 수 있으면 좋겠다”라고 이메일에서 밝혔다. 2021년 그는 한 논문에서 한국과 일본에서 백신 연구가 이루어진 바 있지만, 그 결과는 엇갈렸다고 언급했다.

버지니아 공대(Virginia Tech)의 케빈 라머스(Kevin Lahmers) 수의병리학자는 타일레리아에 얽히며 삶이 복잡해졌다. 그가 하는 일은 동물이 아프거나 죽는 원인을 밝혀내기 위해 동물을 부검하고 현미경 아래에서 표본을 들여다보며 조직검사를 하는 것이다. 또 그는 학교에서 응용진단학을 가르치고 연구한다. 하지만 무엇보다 그의 천직은 병원체를 발견하고, DNA 시퀀싱(DNA 염기서열결정법)을 ‘가지고 노는’ 것이다.

그는 “새로운 길을 개척하는 데에는 수많은 실패가 있기 마련”이라며 그 또한 “기꺼이 실패할 것”이라고 말했다.

그러한 모험심 덕분에 그는 소 집단 폐사의 원인을 조사하는 임무를 맡게 되었다. 2017년 그는 최초로 버지니아 지역의 병든 소를 작은소 참진드기가 매개하는 타일레리아병과 연관 지었다.

그 이후 라머스는 미국 타일레리아병 분야에서 선도적인 연구자가 되었다. 지난 11월 본지에서 처음 그를 인터뷰했을 때, 그는 진단 검사 및 개입을 위한 두 개의 별도 농무부 연구보조금을 여섯 차례 신청했다고 밝혔다. 이는 그가 백신과 같은 예방법을 연구하는 데 도움이 될 것이었다. 하지만 농무부는 이를 모두 거절했다. 그는 그가 보조금 심사위원들에게 문제의 시급성이나 국가적 중대성을 설득하지 못하고 있다고 느꼈다. 농무부는 지난 5월 본지에 보낸 성명문에서 “현황, 가축질병의 특성, 잠재적 영향 등 여러 요인을 포함한 과학적 근거에 기반해 결정하고 있다”고 밝혔다.

라머스가 좌절하게 된 배경에는 일종의 딜레마가 있다. 그는 문제가 심각하다는 경보를 울리면서도 조심스러울 수밖에 없었다. 버지니아주에서 가장 큰 산업은 농업이며, 그다음은 축산업으로 그 규모는 장장 700억 달러에 달한다. 농장마다 직접 방문 진료를 다니던 수의사 아버지 아래 자란 그가 만일 버지니아의 진드기 문제를 들고 일어나면, 버지니아 소들이 잘 팔리지 않을지도 모른다.

케빈 라머스 버지니아 공대 수의병리학자는 타일레리아 연구를 발전시키기 위해 노력하고 있다.
MATT EICH


라머스는 “사람들이 행복하고 건강한 소를 키워 수익을 낼 수 있도록 돕고 싶다”며 “경각심을 일깨우는 일에 내가 지나치게 공격적이거나 대담하다면, 내가 도우려는 우리 집단에 오히려 해를 끼치게 될 것이다”라고 우려했다.

심각한 피해 우려

축산업계 및 유관자들은 점점 더 방어적인 자세를 취하고 있다. 미국 축산육우협회와 기타 5개 조직은 지난 20년 동안 육류 생산을 제한하는 기후 정책에 반대하는 로비 활동에 총 2억 달러를 지출했다. 지난해 콜로라도 주지사가 일주일에 하루는 고기를 먹지 말자고 독려했을 때 축산업 규모가 118억 달러에 달하는 네브래스카 지역 주지사는 이 발언을 두고 “우리 생활 양식에 대한 공격”이라고 비판했다.

‘이제 막 진단 사례가 늘고 있다’고 말하는 축산 로비스트들과 농무부는 뒤늦게 타일레리아병 연구 속도를 높이기 시작한 듯하다. 수년간 지원을 받지 못했던 라머스는 지난봄 농무부 산하기관인 미국동식물검역소(Animal and Plant Health Inspection Service)와 여러 협동협약을 체결했다. 이 과제들은 감염병 감시를 다른 지역으로 확대하고, 진단 시험 방식을 개선하며, 백신 개발을 위한 예비 연구를 시작하기 위해 계획되었다.

하지만 라머스는 타일레리라병이 이제 유행병을 넘어 풍토병이 되었으며, 이는 감염된 소가 이동되는 곳에는 어디든 퍼질 수 있다는 의미라고 설명했다. 최소한 미국 동부에는 일정 개체군이 자리 잡고 있다. 기후변화는 전염병이 새롭게 영역을 넓혀가는 데 도움이 될 것이다. 다른 진드기종 연구에 따르면 기후변화로 인해 미국의 진드기는 기온이 상승함에 따라 북쪽으로 이동하였으며 더 이른 시기부터 활동할 가능성이 높아졌다.

머지않아 미국 대부분의 지역이 타일레리아병에 감염될지 모른다. 특히 이 진드기는 사람에게 병을 일으키는 여러 다른 병원체(버번바이러스나 하트랜드 바이러스)의 매개체라는 문제가 있다.

라머스는 “작은소 참진드기는 미시시피 동쪽 전 지역과 캔자스, 오클라호마, 텍사스까지 포진해 있을 것으로 예상된다”며 “앞으로 몇 년 동안 그 범위가 서부 해안과 캐나다까지 더 확장되는 것을 볼 수 있을 것”이라고 예상했다.

브리타 록팅(Britta Lokting)은 뉴욕을 근거지로 활동하는 저널리스트다.

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