How has the US pandemic response increased inequality? Look at New York’s nail salons.

차별 논란 일으킨 미국의 팬데믹 대응

대부분의 화이트칼라 노동자들은 외출을 자제하며 코로나를 피할 수 있었다. 반면 네일샵 직원들은 높은 감염률을 보였다. 이들은 선택이 불가능한 상황이다. 정부 지원도 거의 없다.

코로나19로 뉴욕의 네일샵이 문을 닫을 수 밖에 없는 상황에서도, 아라첼리(Araceli)는 계속 일했다. 팬데믹이 심각해지자, 10년 넘게 네일 아티스트로 일한 아라첼리는 고객의 집으로 직접 방문해서 손톱 손질을 해주었다. 2020년 봄의 일이었다. 백신은 아직 승인되지 않았지만, 그녀는 수입이 필요했다. 건강보험이 없는 상태에서 아프기라도 하면 병원비를 감당하기 버거울 것을 알면서도 말이다.

아라첼리는 이메일로 다음과 같이 심경을 밝혔다. “두려움에 떨며 밖으로 나갔다. 한편으로는, 돈이 없으면 우리 애들이나 나는 어떻게 될까라는 생각도 했다.”

33세의 아라첼리는 뉴욕의 라틴계와 아시아계 이민 여성들의 비율이 압도적으로 높은 산업에 종사한다. 코로나 이전에도 네일샵 직원들은 힘든 근무 조건과 싸워야 했다. 장시간 위험한 화학 물질 냄새를 흡입해야 했고, 때로는 임금 착취를 심하게 당했다.

코로나로 인해 아라첼리 같은 근로자들은 훨씬 더 위태로운 상황에 몰렸다. 주로 유색인종 노동자계층인 네일샵 종사자들의 감염률은 놀라울 정도였다. 뉴욕 네일샵 직원 중 29%가 코로나 양성반응을 보였다고 밝혔는데, 이는 뉴욕시 전체 감염률의 약 3배에 해당한다. (또한, 뉴욕 네일샵 직원 중 9%는 바이러스에 감염된 것으로 의심되지만 검사를 받을 수 없다고 응답했다.) 네일샵 직원들은 안전하게 지내면서 경제적 능력을 유지하는 데 커다란 장벽에 부딪혔고, 이 상황은 미국의 팬데믹 대응 방법에 엄청난 균열이 있음을 여실히 보여준다.

희생양이 되다

지난 봄 캘리포니아주 확진자가 급증하기 시작하자, 주로 베트남계 미국인들인 네일샵 종사자들이 비난을 받았다. 개빈 뉴섬(Gavin Newsom) 캘리포니아 주지사가 네일샵이 미국 코로나 발생의 온상이라고 비난하자 인종차별에 대한 우려가 절정에 달했다. 운동가들의 주장에 따르면, 주지사 집무실 측은 비공개 회의에서 개빈 주지사의 주장을 철회했다고 밝혔다. 한편, 네일샵은 롤러코스터 같은 상황이 반복되자 가게 문을 닫았다가 다시 여는 등 살아남기 위해 안간힘을 썼다.

이와 관련하여 스트레스가 증가하고 있다. 캘리포니아 건강한네일샵협동조합(California Healthy Nail Salon Collaborative)의 프로그램 담당자인 토니 누옌(Tony Nguyen)은 밀린 임대료는 늘어나고 있으며 일자리는 줄어들고 있다고 밝혔다. 특히 나이 많은 여성들은 다시 일하러 갈 수 없을 지도 모른다는 불안감에 싸여 있다. 백신 접종을 안 해서 불안하지만 “일터로 돌아가지 않겠다”고 말할 수 있는 선택권이 없는 것에 대해서 우려를 표하는 사람들도 있다. 

뉴욕에서 네팔어를 구사하는 네일샵 직원들과 함께 하는 비영리 단체 아드히카(Adhikaar)의 캠페인 및 커뮤니케이션 매니저 프라타나 구룽(Prarthana Gurung)은 “빚이 너무 많아서 다시 일하러 가야 하는 사람들이 있다”고 주장한다. “누군가는 ‘난 일하러 가야 돼. 어쩔 수 없어. 애들 먹여 살려야지’라고 말하기도 한다.”

걱정만 한다고 해서 안전이 보장되지는 않는다. 누옌은 “직원들은 8시간이나 10시간 정도 일하는데, 마스크 쓰기 싫어하는 고객들도 있다”고 주장한다.

누옌은 이렇게 고통스러운 선택은 가게 주인에게도 영향을 미쳐서, 결국 문을 닫을 수 밖에 없다고 한다. 

그는 “앞이 캄캄하다”라고 덧붙였다.

지원을 가로막는 장벽

네일샵이 문을 닫았을 때, 대부분의 직원은 코로나 감염 위험을 무릅쓰고 출근해 돈을 번다는 선택권마저 잃었다. 구룽은 “락다운이 실시되면 이 바닥은 100% 실업 상태가 된다”고 말한다.

일부 직원은 정부의 코로나 지원 대상이지만, 먼저 웹사이트에 접속해서 온라인 회원 가입을 해야 했다. 구룽은 이 과정이 뉴욕의 일부 네일샵 직원에게는 “거의 불가능에 가까웠다”고 말한다. 이 사람들은 글을 잘 읽고 쓰지 못하며, 디지털 기술에 능숙하지도 않고, 미국에서 잘 안 쓰는 언어를 사용하기 때문이다. 아드히카는 네팔, 티벳, 인도 등지에서 온 노동자를 위해 봉사하는 단체이다.

구룽은 “정보 격차가 정말 컸다. 사람들은 제때 필요한 물자를 얻지도 못했고, 무슨 혜택을 받을 수 있는지도 몰랐다”고 주장한다.

불안정한 이민자 신분 때문에 재정 지원을 받기가 더욱 어려웠다. 뉴욕 네일샵 직원들은 대부분 불법체류 상태라서, 재난지원금, 실업 수당 등을 받을 수 없다. 미국노동자연합(Workers United)의 회원 단체인 뉴욕 네일샵 노동자 연합(NY Nail Salon Workers Association)이 대부분 라틴계인 1,000명 이상의 회원을 대상으로 설문 조사를 실시했다. 그 결과 81% 이상이 팬데믹 기간 동안 정부 지원에서 제외되었다고 응답했다.

우선순위에서 밀려

이발소나 미용실 등에서 일하는 미용 관리인과 마찬가지로, 네일샵 직원들은 수개월 동안 직접 일하며, 고객과 얼굴을 아주 가까이 맞대고 일하는 경우가 많다. 그럼에도 불구하고, 식료품점 직원, 배달 기사, 심지어 네일샵 직원에게 서비스를 제공하는 비영리 직원과 달리, 네일샵 직원은 뉴욕에서 백신 접종 우선 순위 대상이 아니었다. 이제 더 다양한 연령대가 백신 접종 예약이 가능해지면서, 많은 사람들도 지금에서야 자격이 생겼다.  

그러나 자격요건이 확대되더라도 언어와 기술 장벽 등으로 인해 네일샵 근로자가 백신을 접종하는 것은 여전히 어려운 과제로 남아 있다.

“네팔에는 제3의 눈을 뜨는 것(Third Eye Opening)에 대한 이야기가 있다. 지난 9개월에서 1년 사이에 의식 수준이 실제로 높아졌다.”

프라타나 구룽 (아드히카 캠페인 및 커뮤니케이션 매니저) 

네일샵 근로자 감염에 대한 연구를 의뢰한 루이스 고메즈(Luis Gomez) 노동자연합 뉴욕/뉴저지 공동위원회(Workers United NY/NJ Joint Board) 국장은 이메일을 통해 다음과 같이 입장을 밝혔다. “지역사회의 백신 접종을 위해서는 많은 노력과 조직, 교육이 필수적이다. 피해가 가장 큰 지역에 백신 접종장을 더 많이 설치하고, 영어를 모르는 사람을 위해 모국어로 봉사 활동을 펼치며, 백신 예약과 관련된 지원을 제공하고, 백신 관련 오보 방지를 위한 의미 있는 교육을 해야 한다.”

백신 공급이 원활할 것이라는 약속에도 불구하고 많은 미국인들, 특히 유색인종 노동자는 백신을 구하기가 너무 어렵다. 백신을 맞고 싶어하는 비율은 백인이나 흑인이나 라틴계 사람이나 다 비슷하지만, 접종률은 여전히 차이가 난다.

더 심각한 질병 및 사망 방지를 위해 이 격차는 빠른 시일 내에 해소되어야 한다. 뉴욕 네일샵 노동자 연합의 회원인 아라첼리는 두 아들을 둔 싱글맘이다. 업무상 본인의 삶이 위태로운 상황에서는 백신 접종으로 안전과 통제력을 조금 더 많이 확보할 수 있다.  

그녀는 “우리도 다른 사람들처럼 똑같이 일하기 때문에 ‘필수노동자(Essential Worker)’로 볼 수 있다”고 주장한다.

노동자들은 어떤 식으로 행동에 나서는가

이러한 문제를 해결하기 위해, 뉴욕 의원들은 소외 근로자 기금(Excluded Workers Fund)의 세부 안을 마련하고 있다. 이 기금은 이전에 자격을 얻지 못한 사람들에게 실업 수당을 제공하려는 야심 찬 계획이다. 일부 근로자들은 주 의원들에게 이 기금에 35억 달러를 할당할 것을 요구하며 현재 단식 투쟁 중이다. 또한, 노동자를 옹호하는 사람들은 뉴욕 영웅법과 네일샵 책임법(NY Hero Act and the Nail Salon Accountability Act) 같은 법안을 통해 네일 산업 종사자들이 팬데믹 이후에도 잘 보호받을 수 있을 것이라고 주장한다.

그러나 그 동안 지원책은 대부분 가게 직원들이 속한 커뮤니티와 민중 단체를 통해서 제공되었다. 음식 후원 진행 외에도, 아드히카는 근로자와 근로자 가족에게 한차례 500달러의 현금 지급을 위해서 기금을 모금했다.

구룽은 비록 자기가 속한 커뮤니티가 막대한 손실을 입었지만, 팬데믹으로 노동자들도 행동에 나섰다고 주장한다. 노동자들은 필요한 물자를 얻기 위해 핫라인 사용 방법을 터득했다. 화상회의로 전환하면서, 활용법을 익히는데 시간이 걸리기는 했다. 그러나 이제는 근로자들이 선출직 공무원과 원격 회의 참여가 가능해져, 더 나은 근무 환경을 제공하라고 요구할 수 있다.

일부 근로자는 주 의원들에게 35억 달러를 할당하라고 요구하며 현재 단식 투쟁 중이다. 

구룽은 이렇게 주장한다. “네팔 문화에 제3의 눈을 뜨는 것에 대한 이야기가 있다. 지난 9개월에서 1년 사이에 의식 수준이 실제로 높아졌다. [지역사회를 도우려면] 우리가 직접 조직하고 요구해야 한다.”

네일샵 직원은 이런 도움이 절실히 필요하다. 많은 사람들이 백신 접종을 하지 않은 채 계속 일하고 있다. 또한, 빚, 건강 문제, 불투명한 미래 등 팬데믹 여파는 백신이 보급되고 마스크가 필요하지 않게 되더라도 오래 지속될 가능성이 있다.

고메즈는 자신이 속한 단체의 연구 결과를 처음 접했을 때, 네일샵 직원의 감염률이 매우 높다는 사실을 알고 깜짝 놀랐다고 한다.

그는 “이미 매우 취약한 계층이었던 사람들이 얼마나 더 약해질 수 밖에 없는지를 깨닫게 되었다”고 주장한다.

이 기사는 록펠러 재단(Rockefeller Foundation)의 지원을 받는 팬데믹 기술 프로젝트의 일환이다.

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