Who is Starlink really for?

스타링크는 과연 누구를 위한 것일까?

저궤도 위성 붐은 초고속 인터넷 사용에 어려움을 겪어온 사람들의 삶을 변화시킬 것이다. 단, 비용을 감당할 수 있는 경우에 한해서 말이다.

앨런 우드워드(Alan Woodward)는 영국 남서부 지방의 한 시골에 산다. 우드워드는 인근에 다리 둘 달린 생물보다 다리 넷 달린 생물이 더 많다고 농담을 한다. 그는 영국 서리대학교(University of Surrey)의 컴퓨터 공학 교수이며, 주로 사이버 보안과 정보 통신, 컴퓨터 포렌식 연구에 중점을 두고 있다. 그에게는 좋은 인터넷이 필요하지만 아직까지 해결 방도를 찾지 못했다.

“내가 참여해왔던 소위 초고속 인터넷을 제공한다는 사업계획은 늘 많았다.” 우드워드는 말한다. “그러나 매번 성사가 안 됐다. 항상 일이 틀어지고 만다. 광섬유 케이블을 이 집까지 연결해올 수 있을까? 어림도 없다. 케이블 연결에 대한 견적조차 내주지 않을 것이다. 어떡하면 좋을지 정말 막막했다.” 그는 대용량 파일을 동료에게 전송해야 할 때 웹을 사용하기보다 차라리 USB 메모리 스틱을 우편으로 보내는 편이 더 낫다고 농담을 한다.

그러나 7월 말 스타링크(Starlink) 덕분에 그의 상황이 바뀌었다. 우드워드는 스페이스X(SpaceX) 인터넷 서비스의 베타 사용자가 되었다. 스타링크는 지구 궤도를 도는 1,600개 이상의 군집위성을 이용하여 지상에 있는 사람들에게 인터넷 연결을 제공하는 서비스다. 7월 말 현재 스페이스X는 스타링크 이용자가 약 90,000명에 이른다고 발표했다. 우드워드는 “처음 몇 주 만에 스타링크의 광팬이 되었다”고 말한다.

“나처럼 산간벽지에 사는 사람들에게 스타링크는 뜻밖의 행운일 것이다”라고 우드워드는 덧붙인다.

그러나 스타링크는 외딴 곳에 사는 사이버보안 교수에게 인터넷을 연결시켜주기 위해서 고안된 것만은 아니었다. 스페이스X는 더 큰 포부를 밝혀왔다. 스페이스X는 현재 인터넷 연결이 전혀 되지 않는 지역에 사는 37억 인구의 대다수에게 초고속 위성 인터넷 서비스를 제공하기를 기대하고 있다. 많은 사람들은 이 문제를 모바일폰 연결만으로 해결하는데, 이는 그 자체로 값비싼 예비 수단일 뿐이다. (사하라 사막 이남의 아프리카에서는 1기가비트의 데이터 비용이 월 평균 임금의 40%에 해당한다.)

또 인터넷 접속은 할 수 있지만 광대역 연결이 부족한 사람들까지 고려해야 할 것이다. 미 전역에서는 대부분 인터넷 접속을 할 수 있지만 약 4,200만 명은 여전히 브로드밴드 인터넷에 접속할 수 없다. 설사 브로드밴드 인터넷에 접속할 수 있다고 하더라도 마이크로소프트사(Microsoft)는, 대부분은 시골 지역에 살고 있는 1억 5,700만 명의 미국인이 25 Mbps 이상의 브로드밴드 속도로 인터넷을 사용하고 있지 않다고 추정한다. 흑인 공동체는, 비록 (부유한) 백인 공동체에 근접해 있더라도 광대역 인터넷 접속이 어려울 가능성이 훨씬 더 높다. 코로나19를 겪으면서 대부분의 사람들이 인터넷을 생명줄처럼 여기며 의존하는 시대에 살다 보니 이제는 초고속 인터넷을 어떤 사람에게는 도달할 수 없는 사치라고 생각하기가 어려워졌다.

안타깝게도 스타링크가 이런 중대한 문제를 해결할 수 있을지는 확실치 않다. “스타링크는 인구가 희박한 지역을 위한 서비스다.” 스페이스X의 설립자 일론 머스크(Elon Musk)가 지난 6월 열린 한 컨퍼런스에서 말했다. “인구 밀도가 높은 지역에서는 한정된 수의 고객들에게만 서비스가 제공될 예정이다.” 게다가 전 세계 농어촌 지역에 사는 많은 시민들은 비용을 감당할 여력이 없어 스타링크를 이용하기 어려울 것이다.

고객 기반을 확대하기 위해 스타링크는 빠르게 가격을 낮춰야 하지만 또 매년 수백 내지 수천 개의 위성을 꾸준히 발사할 수 있을 만큼의 수익도 충분히 내야 한다. 이는 실을 꿰기조차 어려울지 모를 까다로운 바늘이다.

가격 문제

통상의 위성 인터넷 서비스는 정지궤도라고 하는 매우 높은 궤도에다 몇 개의 위성만을 배치해놓고 있다. 정지궤도에서는 개별 위성들이 더 넓은 영역에 서비스를 제공할 수 있는 반면 지연 시간은 훨씬 더 길다. 우드워드는 이전에 이런 서비스들을 이용해봤지만 번번이 ‘쓸모가 없다’는 것을 알게 되었다.

스타링크를 비롯하여, 경쟁사들인 원웹(OneWeb)과 아마존 카이퍼(Amazon Kuiper)는 대신 수만 개의 위성을 지구 저궤도에 배치한다. 지구에 더 근접해 있다는 것은 지연 시간이 현저히 감소한다는 것을 뜻한다. 또 각 위성이 서비스할 수 있는 면적은 더 작은 반면 위성의 개수만으로도 이론적으로는 지구 전역에 서비스를 제공하고 인터넷 연결의 손실을 방지할 수 있다.

스타링크는 작년에 베타 테스트를 시작했고, 현재는 14개국에서 서비스 이용이 가능하다. 지난해 12월 미 연방통신위원회(US Federal Communications Commission, FCC)가, 농어촌 지역에 광대역 인터넷 서비스를 제공하기 위한 사회기반시설을 구축하는 미국 통신 회사들에 보조금을 지원하는 RDOF(Rural Digital Opportunity Fund, 농촌 디지털 기회 기금)의 일환으로 스페이스X에 8억 8,600만 달러(한화 약 9,800억 원)를 지급했다.

그러나 미국의 농촌 지역이 스타링크의 뚜렷한 고객층인지의 여부가 꼭 분명한 것은 아니다. 가장 큰 문제는 가격이다. 스타링크의 월 이용요금은 99달러(약 11만 원)이다. 속도는 크게 다를 수 있지만 일반 사용자는 초당 50~150메가비트를 기대할 수 있을 것이다. 동일한 속도를 얻으려면, 정지 위성을 운영하는 비아샛(Viasat)과 같은 기존의 위성 인터넷 회사들에는 이 금액의 두 배를 지불해야 할 것이다. 꽤 좋은 가격인 셈이다.

그러나 스타링크 서비스 이용에 있어 가장 큰 부담이 될 수 있는 것은 선불 비용이다. 위성 접시와 와이파이 라우터 등의 장비 가격이 무려 499달러(약 56만 원)에 달하고, 이들 장비는 고객들에게 손해를 보며 판매되고 있다. 스페이스X 설립자 일론 머스크는 예전에 이 비용을 250달러(약 28만 원) 정도까지 인하할 수 있기를 희망한다고 밝힌 바 있다. 하지만 이 비용의 인하 시기 및 가능 여부는 확실치 않다. 전 세계 농촌 지역에 사는 많은 거주자들에게는 이는 너무 비싼 가격이다.

그렇다면 스타링크를 처음 쓸 사용자들은 누구일까? 개방형 통신을 옹호하는 비영리단체 프리프레스(Free Press)의 기술 정책 분석가 데릭 터너(Derek Turner)는 위성을 만들고 궤도로 발사하는 데 필요한 물리적, 재정적 요구를 고려할 때 (어느 때보다 비용이 저렴해졌다고는 해도 여전히 대단히 큰 비용이 드는 대규모 사업이라는 점에서) 스타링크는 한동안 적자로 운영될 가능성이 크다고 말한다. 그리고 비용을 절감하겠다는 것은 인터넷 연결이 어려운 시골 지역 거주자들 이외의 고객들까지도 바라보고 있음을 의미할 것이다.

초기 고객에는 대신, 오지 작전 수행 시 종종 정지궤도 위성을 이용하면서 서비스 정체 및 긴 지연 시간 문제 때문에 어려움을 겪고 있는 미군이 포함될 가능성이 높다. 공군육군 모두 스타링크 시험에 관심이 있다. 일부 첩보 전문가들은 문제 많은 아프가니스탄 철수를 이 서비스가 도울 수 있었던 한 가지 사례로 꼽기도 했다.

승객들에게 더 빠르고 안정적인 기내 와이파이를 제공하고자 하는 항공사들 또한 주의 깊게 스타링크를 살펴보고 있다. 농어촌 지역 소재의 사업체들도 이 서비스의 가치를 발견할 수 있을 것이다. 그리고 물론 교외와 도시에는 시험 삼아 이 서비스를 써볼 만한 여유가 있는 기술 전문가와 호기심 많은 고객들도  살고 있다.

터너의 견해에 따르면, 이런 고객들을 더한다는 것은 전체 서비스의 가격 인하에 도움이 될 수 있는 반면 고객들에게 돌아갈 대역폭이 줄어든다는 의미이기도 하다. 스타링크가 더 많은 위성을 발사하면 이 문제를 상쇄할 수 있다. 이는 스타링크가 궁극적으로 실현하고자 하는 목표이지만 충분한 가입자가 있어야 가능한 일이다.

머스크는 스타링크가 긍정적인 현금 흐름을 창출할 만한 충분한 역량을 갖추기까지 수백억 달러의 자금이 필요할 것이라고 말한 바 있다. 스타링크는 지금까지 1,600개의 위성을 문제 없이 발사했지만, 최종 목표인 42,000개는 완전히 다른 문제다. 터너는 “이것은 유선 광대역 네트워크만큼 순조롭게 확장되지는 않는다”고 말한다. 스타링크가 동시에 접속하는 수십만 또는 수백만 명의 가입자에게 안정적인 초고속 인터넷 서비스를 제공하기 위해 얼마나 많은 위성이 필요할지는 아직 불분명하다.

그리고 많은 고객들, 특히 사업체의 경우 그들의 요구를 충족해줄 수 있는 더 저렴한 대안들도 있다. 스마트 센서를 이용해 현지 날씨나 토양 상태 등을 추적하는 농부에게 이들 장치에 접속하기 위한 광대역 인터넷은 필요하지 않다. 여기가 바로, 미국에 기반을 둔 스웜(Swarm)과 같은 소규모 회사들이 진출하는 사업영역이다. 이런 식의 사용 사례를 위해 스웜은 120개 이상의 소형 위성을 이용하여 사물인터넷 기기의 인터넷 접속에 도움을 주고 있다. 스페이스X가 최근 인수한 스웜은 한 달에 단돈 5달러부터 시작하는 데이터 요금제를 제공하고 있다. 물론 인구가 많은 지역에 사는 경우라면 다른 인터넷 서비스에 추가해 한 달에 99달러를 더 지출하면 1,000mbps에 가까운 인터넷 속도를 얻을 수 있다.

지원 철회

미 연방통신위원회(FCC)가 스타링크에 RDOF를 지급한 사실은 표면적으로는, 스타링크가 성장하는 데 있어 미국 농촌 지역이 필수적인 고객층임을 시사한다고 볼 수 있을 것이다. 하지만 터너는 이것은 잘못된 생각이며, 스페이스X는 처음부터 RDOF에 응찰하도록 허용되어선 안 되었다고 말한다. 왜냐하면 스페이스X는 어쨌든 스타링크 네트워크를 구축할 것이기 때문이다. 터너는 “FCC가 농촌 디지털 기회 기금(RDOF)을, 경제성 면에서 브로드밴드 구축이 어려운 지역에 미래에도 사용할 수 있는(future-proof) 광대역 통신망 구축에 직접 활용하는 편이 더 나았을 것이라고 생각한다”고 말한다.

작년 말 FCC 위원장 대행 제시카 로즌워슬(Jessica Rosenworcel)은 전임자인 아지트 파이(Ajit Pai) 재직 시 RDOF 보조금이 어떻게 지급되었는지를 검토하는 일에 앞장섰고, 수십억 달러가 ‘주차장이나 서비스가 원활한 도시 지역’과 같은 불필요하고 부적합한 장소에 브로드밴드 인터넷을 개설하도록 하는 데 분배되었다는 사실을 밝혀냈다. 프리프레스의 보고서에 따르면 스페이스X가 받은 지원금 중 약 1억 1,100만 달러(한화 약1,200억 원)가 고속도로 중앙 분리대와 같이 실제 기반시설이 없거나 인터넷 연결이 필요 없는 도시 지역과 장소에 쓰일 것이라고 추정했다. FCC는 스타링크를 포함해 이런 회사들에게 지원금 중 일부를 반드시 돌려줄 것을 요청하고 있다. (스페이스X는 이에 관한 질문이나 의견 요청에 응답하지 않았다.)

터너는 저궤도 위성이 “통신 분야에서 매우 중요한 혁신이 될 것”이라는 점을 인정한다. 그러나 터너는 여전히 스타링크와 같은 서비스가 장기적으로도 미국에선 틈새 제품이 될 것이라고 생각하며, 광섬유 케이블 쪽으로 기운 대세가 앞으로도 지속될 것이라고 보고 있다. 5G와 같은 신기술조차 가능한 한 빨리 광섬유에 연결할 수 있는 매우 조밀한 안테나 네트워크에 의존하고 있다. 케이블 브로드밴드(cable broadband)가 오랜 시간에 걸쳐 지속적으로 발전해온 까닭은 기업들이 고객들을 위해 두텁고 가깝게 광섬유 네트워크를 확장시키고 있기 때문이다.

전 세계 저개발 지역에서는 스타링크가 큰 혜택이 될 것으로 생각할 수도 있다. 이들 지역 중 많은 곳이 1970년대, 80년대, 90년대에 미국이 구축한 케이블 시스템과 같은 실제 네트워크를 가지고 있지 않기 때문이다. 그러나 현재까지 베타 테스트는 미국, 캐나다, 일부 유럽 지역, 호주, 뉴질랜드, 칠레에서만 진행되고 있다. 특히 가입비와 장비 비용이 여전히 높을 경우, 이 서비스가 개발도상국에 어떤 영향을 미칠 수 있을지를 말하기는 아직 이르다.

우드워드의 경험이야말로 스타링크가 모든 고객들에게 제공하고자 하는 유형의 경험이다. 그러나 우드워드는 스타링크를 이용할 만한 여유가 있다는 점과 이 서비스가 그의 요구를 충족시킬 수 있다는 점이 행운이라는 것을 알고 있다. 적어도 현재로선 말이다. “스타링크가 200,000명의 사용자를 확보했을 때 서비스를 어떻게 유지하는지를 지켜보는 것은 흥미로울 것이다.” 우드워드는 말한다. “가격은 낮춰야 하겠지만 속도와 서비스는 동일해야 할 것이다. 그것이면 충분하다.”

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