Blue Origin could definitely use more Jeff Bezos in the next decade

제프 베조스, 우주도 정복하나?

제프 베조스가 블루오리진에서 더 큰 역할을 맡으면서 스페이스X를 따라잡을 수 있을지 귀추가 주목된다.

2월 2일, 제프 베조스는 올해 중 아마존 CEO에서 물러나 이사회 의장으로 남겠다고 밝혔다. 베조스는 “데이원 펀드(Day 1 Fund), 베조스 어스 펀드(Bezos Earth Fund), 블루오리진, 워싱턴포스트 등에 시간과 에너지를 쏟을 계획”이라고 밝혔다. 그는 “이렇게 활력이 넘쳤던 적이 없었다. 나는 은퇴하는 것이 아니다. 이 회사들이 어떤 영향을 미칠지 정말 기대된다”고 밝혔다.

베조스는 2000년 우주 개발 기업 블루오리진을 설립하여 꽤 큰 성과를 거뒀다. 블루오리진의 ‘뉴 셰퍼드(New Shepard)’ 로켓은 우주에 발사된 후 – 준궤도 비행이긴 했지만 – 다시 지구로 돌아와 수직 착륙에 성공한 첫 로켓이다. 추진체(Booster)는 네 번이나 재활용했다.

그러나 블루오리진은 대체로 경쟁사들에 뒤쳐져 있다. 스페이스X의 팰컨9(Falcon 9) 로켓은 재활용 가능하고 우주 궤도까지 갈 수 있다. 팰컨 9은 100여 건의 임무를 수행했으며, 2016년 이래 주목할만한 성과를 기록했다. 이 회사의 또 다른 로켓 팰컨 헤비(Falcon Heavy)는 오늘날 가장 강력한 로켓이다. 중소업체도 블루 오리진 보다 더 좋은 실적을 내기도 한다. 로켓 랩(Rocket Lab)은 경량 일렉트론(Electron) 로켓 설계를 거의 완성했다. 이 로켓 엔진은 3D 프린팅 기법으로 생산되어 비용이 절감되고 제작 속도도 빠르다. 18차례의 임무를 통해 일렉트론은 블루오리진보다 더 많은 위성을 우주로 쏘아 올렸다. 일렉트론은 몇 년 내에 금성에 탐사선을 보낼 계획도 세웠다.

그렇다고 블루오리진이 경쟁사를 따라잡기 힘든 상황인 것은 아니다. 굵직한 프로젝트들이 진행 중이라 스페이스X 등 다른 기업과 본격 경쟁할 수 있는 여건이 되었다. 꾸준히 수익도 창출할 수 있다. (자금 마련을 위해 더 이상 아마존 주식을 팔 필요가 없다). 베조스가 회사 업무에 더 깊이 관여하게 되면 고객 확보와 계약 에 큰 도움이 되어, 블루오리진의 입지가 좋아질 전망이다. 

베조스가 도움을 줄 수 있는 블루오리진의 주요 프로젝트는 다음과 같다.

1. 인간 우주비행

뉴 셰퍼드는 한 가지 중요한 목표를 염두에 두고 개발되었다. 사람들을 합리적인 가격으로 안전하게 준궤도 우주여행을 보내는 것이었다. 그 곳에서 사람들은 미소중력(Microgravity) 상태로 몇 분간 있으며 높은 곳에서 지구의 모습을 즐길 수 있다. 현재 뉴 셰퍼드에는 한번에 6명이 탈 수 있다.

블루오리진은 2019년 승무원이 탑승한 뉴 셰퍼드 비행이 성사되기를 기대했지만, 불발로 끝났다. 코로나19 팬데믹으로 2020년 발사 계획은 대부분 중단되었다. 2021년에는 우주 관광의 황금기가 열릴 수 있을까 기대했지만, 현재로서는 가능성이 거의 없어 보인다.

뉴 셰퍼드 실험과 개발 속도를 높이고 인간 우주 비행이 가능하게 하는데 베조스가 할 수 있는 일은 없다. 그러나 일론 머스크가 스페이스X 홍보 대사 역할을 하듯, 베조스도 블루오리진의 영업 사원으로서 우주 여행에 대한 사람들의 관심을 높이고 회사를 보다 적극적으로 홍보하는 역할을 할 수 있다. 블루오리진이 우주관광 산업을 주도하고자 한다면 바로 지금이 최적의 시기이다.

2. 뉴 글렌(New Glenn) 발사

스페이스X의 팰컨 헤비와 같이 재활용 가능한 1단계 추진체가 장착된 대형 로켓인 ‘뉴 글렌’은 블루오리진 사업의 기반이 된다. 인공위성을 궤도로 올리기 위한 목적으로 개발되었으며, 올해 첫 발사를 한다는 목표다.

여기서도 베조스가 일정을 앞당기기 위해 할 수 있는 것은 없다. 하지만 고객 발굴에 더 많은 시간을 할애할 수는 있다. 현재 블루오리진은 상업 위성 발사 계약을 몇 건 맺었다. 하지만 뉴 글렌의 존재를 정당화하고 수익을 내기 위해서는 꾸준히 새 임무가 들어와야 한다. 지금은 베조스가 자신의 억만장자 인맥을 활용할 때다.

3. 위성, 위성, 위성

인공위성 발사에 관심 있는 고객들도 많이 필요하다. 이제 인공위성을 그 어느 때보다 더 싸게 만들 수 있다. 예전보다 위성을 더 가볍고 작게 만들 수 있기 때문에, 위성을 우주에 보내는 것도 훨씬 쉬워졌다.

뉴 글렌이 본격적으로 현장에 투입되면, 스페이스X와 같이 한 번에 수십, 수백 개의 화물(Payload)을 궤도로 발사하는 인공위성 공동 발사 대행 사업 진출도 검토해야 할 것이다. 블루오리진이 위성 발사 사업의 강자가 되고자 한다면, 경영진은 이런 전략을 마련해야 할 것이다.

4. 카이퍼(Kuiper) 프로젝트

뉴 글렌은 블루오리진의 자체 위성을 대거 궤도로 올려보내는 업무에 쓰일 수도 있다. ‘카이퍼 프로젝트’ 때문이다. 이는 수천 개의 위성을 쏘아 올려 전세계에 초고속 인터넷 서비스를 제공하려는 아마존의 프로젝트다.

카이퍼가 계획하는 위성 수는 3,236개로, 스페이스X가 발사 예정인 1만 2,000개의 스타링크(Starlink) 위성보다 훨씬 적지만, 그래도 엄청난 숫자임은 분명하다. 베조스는 한 발 늦었지만, 덕분에 스페이스X가 스타링크를 추진하며 범한 실수를 피할 수 있을 것이다. 즉, 우주 공간에 혼란을 일으키지 않고, 혼잡한 궤도를 관리할 방법을 찾아 지구 궤도가 위험한 지뢰밭으로 전락할 우려를 달래는 것이다. 블루오리진은 카이퍼 위성 발사에 큰 역할을 할 것으로 기대된다. 그러나 베조스가 필요하다면 다른 로켓을 사용할 수도 있다고 밝혔기 때문에, 아직은 상황을 좀 더 지켜봐야 한다.

5. 블루문과 아르테미스

블루오리진은 지구 궤도 사업에만 머물고 싶어하지 않는다. 달에도 가고 싶고, 미국 항공우주국(NASA)의 달 착륙도 돕고 싶다. 블루오리진의 가장 큰 프로젝트 중 하나는 사람뿐만 아니라 화물도 수송하는 달 착륙선, ‘블루문(Blue Moon)’이다. 블루오리진은 록히드마틴, 노스롭그루먼, 드레이퍼와 협력하여 NASA가 아르테미스(Artemis) 프로그램 하에 우주비행사를 안전하게 달 표면에 보내는데 활용할 기술을 개발하고 있다. 시스템 일부는 재활용 가능하도록 개발되며, 달 궤도에 있는 NASA의 게이트웨이(Gateway) 우주정거장과 원활하게 도킹되어야 한다.

블루오리진의 제안은 스페이스X의 제안보다 NASA가 선택할 확률이 높다. 그러나 바이든 행정부 출범 이후 아르테미스 프로그램 일정과 2024년 달 탐사 계획이 재검토되면서, 달 착륙선 선정 작업은 연기되었다.

나쁜 소식은 아니다. 덕분에 블루오리진은 블루문을 제대로 테스트할 시간을 벌었다. 파트너 기업들과 보다 긴밀히 협업하고 다른 분야에 이 기술을 적용할 방법들을 찾을 수도 있다.

6. 엔진이 자랑

블루오리진의 가장 큰 장점은 특히 BE-4로켓 엔진이다. 뉴 글렌 로켓은 모두 BE-4 엔진을 사용할 계획이다. 경쟁사 유나이티드 론치 얼라이언스(ULA: United Launch Alliance)가 개발 중인 벌컨(Vulcan) 로켓도 마찬가지다. (로켓 회사가 경쟁사 부품을 쓰는 것을 본 적이 있는가.) BE-4 엔진은 올해 말 벌컨 로켓이나 뉴 글렌 로켓에 탑재되어 최초로 우주 발사 예정이다.

역시나, 베조스는 다른 업체가 BE-4엔진을 더 폭넓게 활용하도록 하는 데 큰 역할을 할 것으로 기대된다.

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