He started a covid-19 vaccine company. Then he hosted a superspreader event.

실리콘밸리 유명 창업자, 코로나 슈퍼 전파자가 되다

코로나19 확진자가 급증하자 LA는 집회를 금지시켰다. 하지만 싱귤래리티유니버시티를 창립한 유명 실리콘밸리 기업가는 이를 피할 수 있을 줄 알았다.
  • 싱귤래리티유니버시티(Singularity University)와 X프라이즈 재단의 공동 설립자인 피터 디아만디스(Peter Diamandis)는 부유한 기업 경영진들을 위한 실내 행사를 주최했고, 대부분의 참여자들이 마스크를 쓰지 않았다. 그 결과 행사 참여자들 중 최소 20명이 코로나19에 감염되었다.
  • 그 당시, 지역별 자가격리 명령이 발효된 상황이었기 때문에 해당 집회는 불법이었다. 이 코로나19 발발 사건은 당국에 보고되지 않았고, 의료 데이터 프라이버시에 대한 법률 위반 가능성이 있다.
  • 디아만디스는 총 몇 명이 양성 판정을 받았는지 확실하지 않다고 했다. 그는 2차 감염을 제외하고서도 21명 또는 24명이라고 밝혔다.

1월 24일 일요일, 남부 캘리포니아의 중환자실(ICU)들이 환자로 가득 들어차 있던 어느 날, 산타모니카 해변가의 한 호텔에서 셔틀 버스 한 대가 출발했다. 컬버 시(Culver City)의 어느 개방형 사무실로 향하는 버스 안에는 이스라엘, 하와이, 밴쿠버 등 세계 각지에서 온 기업 경영진들이 타고 있었다.

이들은 ‘어뷴던스 360 서밋 (Abundance 360 Summit)’이라는 컨퍼런스에 참여하려 가는 중이었다. 코로나19 팬데믹 시국에 이런 실내 대면 컨퍼런스는 매우 드문 일이었다. 행사 참석을 위해 위해 3만 달러를 지불한 사람도 있었다.

피터 디아만디스가 개최한 이 컨퍼런스는 그의 후원자들과 친목을 다질 좋은 기회였다. 디아만디스는 59세로 실리콘밸리의 혁신 허브인 싱귤래리티유니버시티와 코로나19 백신 개발사 코백스(Covaxx), 여러 우주항공 회사들의 창업자이다. 하버드 의대 의학박사 학위와 MIT 학위를 가졌다. 이 기업인들은 엄청난 액수의 컨퍼런스 비용과 연회비를 지불하면서 AI, 장수, 기하급수적 성장, 그리고 ‘풍요를 위한 사고법’ 등 디아만디스가 가장 좋아하는 주제들에 대해 논의할 특권을 얻은 사람들이었다. 2021년 행사에는 세일즈포스 마크 베니오프 CEO, 스페이스X의 군집위성 사업 스타링크를 담당하는 조나단 호펠러(Jonathan Hofeller) 등의 실리콘밸리 유명 인사들이 연사로 참여했다.

A360 (주최측은 어뷴던스 360 서밋을 이렇게 부른다)은 비가족 구성원과의 접촉을 제한하고, 마스크를 착용하며, 코로나19 확산을 제한하기 위해 모임을 야외에서 갖자는 공중 보건 전문가들의 모든 권고를 무시하고 개최되었다.

특히 캘리포니아에서는 이는 권고가 아니라 필수였다. 12월 5일, 캘리포니아 주는 지역 병원들의 중환자실 가용 침상이 15% 이상으로 증가할 때까지 모든 공공 및 사적 모임을 금지했다. 디아만디스의 행사 중 참가자들이 대면해 진행하는 프로그램은 불법이었다.

처음에는 직원과 참석자들이 마스크를 착용하지 않았음에도 무사히 넘어갈 수 있을 것 같았다. 모두 매일 코로나 바이러스 검사를 받았고, 모임이 개최되던 1월 24~26일동안 아무도 증상을 보이지 않았다.

하지만 코로나19는 증상이 나타나는데 시간이 걸릴 수 있다. 1월 28일, 대부분의 참석자들이 귀가하고 컨퍼런스의 첫 온라인 전용 VR 행사가 열리던 날, 처음으로 양성 검사 결과가 나왔다.

그 후 며칠 동안 양성 판정자의 수가 급격히 증가했다. 기자가 확인한 내부 커뮤니케이션 자료에 의하면, 2월 3일 오전 기준 A360 직원 5명, 연사 2명, 컨퍼런스 참여자의 가족 1명이 확진 받았고, 추가로 3명이 증상을 보이고 있었다.

그 날, 확진자 수가 두 배 이상으로 증가했다. 또 다른 참여자의 가족이 확진을 받았다. 윌 와이즈먼(Will Weisman) A360 사무국장은 사내 줌 회의에서 행사에 참여한 다수의 후원자들이 양성 반응을 보였고 아내와 아이에게 전파한 사람도 있다고 디아만디스 측근을 인용해 말했다.

2월 12일 오후, 디아만디스는 12명의 후원자들이 확진 받았다는 것을 자신의 블로그를 통해 발표했다.

A360 참석자들이 세계 곳곳의 집으로 돌아간 지 일주일도 채 지나지 않아, 참석자뿐만 아니라 참석자 가족까지 최소 20명이 코로나19 확진 판정을 받았다.

전염병은 곧 비즈니스 기회

코로나19가 미국에 처음 등장했을 때, 디아만디스는 회의적이었다. 지난 3월 중순, 샌프란시스코 베이 에어리어 (Bay Area) 6개 카운티가 미국 최초로 외출 제한을 선포했을 때, 디아만디스는 “우리는 공포의 확산이 국가 경제와 세계 시장에 피해를 주는 광경을 보고 있다”고 트윗을 올렸다. 나중에는 “이로 인한 패닉 마찬가지로 피해를 주고 있다”고 트윗했다.

하지만 디아만디스는 팬데믹에서 사업 기회 또한 보았다. 3월 26일, X프라이즈(XPrize) 재단은 코로나19에 맞서기 위해 750만 달러의 상금을 건 ‘X프라이즈 팬데믹 연합 (XPrize Pandemic Alliance)’를 출범시켰다. X프라이즈 재단은 디아만디스가 회장을 맡고 있는 재단으로, 상금을 걸고 챌린지를 개최해 중대한 문제들에 대한 혁신적 해결책을 장려하는 재단이다.

그는 생명공학 회사 유나이티드바이오메디컬(United Biomedical)의 공동 경영자이자 부부인 메이메이 후(Mei Mei Hu)와 루 리즈(Lou Reese)와 협력했다. 셋은 유나이티드바이오메디컬의 자회사로 백신 개발 회사 코백스를 공동 설립했다. (코백스는 저소득 국가들에도 코로나 백신을 보급하는 운동인 Covax와 다르다).

후와 리즈는 이미 콜로라도 산미겔 카운티 주민들에게 무료로 항체 테스트를 제공해 언론을 탄 적이 있었다. 산미겔 카운티는 후와 리즈 등 많은 백만장자들이 별장을 소유하고 있는 곳이다. 디애틀랜틱(The Atlantic)은 “생명공학 기업 경영진을 이웃으로 두는 것은 도움이 된다”고 보도했다.

그 후 며칠 동안, 디아민디스는 중국 정부가 팬데믹을 막기 위해 취한 “전례 없는” 조치들에 대한 칭찬을 아끼지 않았다. 이 조치에는 도시 전체 봉쇄부터 “공공 행동의 신속한 국가적 조정”까지 포함되었다.

하지만 A360 서밋의 대면 프로그램들을 밀어붙이면서 디아만디스는 캘리포니아 주에서 시행된 정부 통지와 법적 명령들을 무시했다.

심지어 A360의 모기업 싱귤래리티유니버시티도 코로나로 인해 최대 규모의 대면 모임을 취소했다. 10월 8일, 싱귤래리티유니버시티의 한 직원은 “코로나 전파 상황을 면밀히 주시하고 있으며 직원과 프로그램이 안전한지 확인하기 위해 모든 조치를 취하고 있다. 어려운 결정이었지만… 11월 경영 교육 프로그램을 연기하기로 결정했다”는 내용의 이메일을 작성하였다.

가을을 거치며 남부 캘리포니아의 확진자 수, 사망률, 입원율이 급격히 증가함에도 행사가 계획대로 진행될 예정이라는 사실에 A360 마케팅 팀 일부 직원은 실망을 표하기도 했다.

11월 30일, 싱귤래리티유니버시티의 컨텐츠 책임자 제임스 델(James Del)은 스티브 레오나드(Steve Leonard) CEO, 투자자이자 이사회 멤버인 에릭 앤더슨(Erik Anderson), A360 와이즈만 국장을 참조한 이메일에서 팬데믹 상황에 대한 팀의 우려를 디아만디스에게 전달했다.

기자에게 공유된 이메일에서 델은 “로스앤젤레스에서 매일 코로나 확진자 기록이 갱신되는 지금, 대면 모임을 개최하는 것이 외부에 어떻게 비칠지 고려해 달라”고 요청했다.

그는 “현재 LA 카운티의 집합 금지 명령은 모임을 거의 완전히 금지하고 있다”며 “싱귤래리티유니버시티 커뮤니티 전체를 엄격한 락다운을 실시하는 도시에 초대하는 것은 PR 위기를 자초하는 것이다. 디지털 중심으로 행사의 성격을 바꾸는 것을 강력히 제안한다”고 밝혔다.

불과 며칠 후인 12월 3일, 캘리포니아는 ICU 여유 용량이 15% 이하로 떨어질 때 발동되는 지역 외출 제한 명령을 발표했다. 이 명령은 12월 5일부터 발효되었으며, 헌법상 보호되는 종교 서비스와 시위를 제외한 모든 규모의 사적 집회를 금지하고, 중요 기반 시설과 소매업을 제외한 비필수적 사업을 폐쇄했다. 가정 밖에서 마스크 착용을 100% 의무화했다. 또 비필수적 여행을 위한 호텔과 숙박 시설의 사용을 금지했다.

A360에도 몇가지 조정이 있었다. 장소를 비벌리힐튼(Beverly Hilton)에서 말리부의 칼라미고스(Calamigos) 목장으로 바꿨다가, 컬버시에 있는 X프라이즈 재단 사무실로 최종적으로 결정했다. 방문자들이 머물 곳은 포시즌(Four Seasons)에서 산타모니카의 호텔 카사 델 마(Hotel Casa del Mar)로 옮겼다. 본지가 입수한 컨퍼런스 자료에 따르면, 12월 말 블룸버그가 보도한 바와 같이 직접 참석자 수를 127명에서 16명으로 줄였다가, 다시 연회비 3만 달러를 지불한 후원자 30~33명으로 늘렸다고 한다.

그러나 디아만디스가 집계한 바에 따르면 연사들, A360 직원들, 기술 및 지원 인력을 포함하자 총 인원 수가 최소 84명이 되었다. 이 행사는 비필수적 여행을 위한 호텔 예약과 대면 모임 자체도 허용되지 않는다는 것을 명백히 밝힌 공중 보건 명령에도 불구하고 진행되었다.

디아만디스는 인터뷰에서 “A360은 제가 25년 동안 운영하기로 약속한 행사다. 이는 이 행사의 가장 중요한 특징이다”라며 대면 행사를 고집한 이유를 설명했다. 그는 “이 행사는 이제 9년차이고, 항상 대면으로 진행했다”면서도 “언젠가는 A360도 완전히 가상화될 것”이라고 덧붙였다.

컨퍼런스가 컨퍼런스가 아닐 때

2월 12일, 로스앤젤레스 보건부 직원들이 X프라이즈 사무실에서 윌 와이즈먼과 X프라이즈의 ‘운영 요원’과 (디아만디스 표현에 의하면) ‘상호작용’을 한 지 이틀 후, 그리고 기자와의 인터뷰 직전에 디아만디스는 ‘안정감의 허상’이라는 제목의 블로그 글을 게재했다. 그는 이 행사로 인해 “겸허함과 고통을 느꼈다”고 썼고, 그들이 행사를 위해 만든 ‘면역 버블’ 속에 코로나19가 들어와 퍼지는 것을 막기 위해 취했던 예방책을 상세히 설명했다.

다만 그 블로그 게시물에서도 이번 행사는 컨퍼런스가 아닌, 후원자들이 간곡히 요청해 생방송 관객으로 참여한 ‘가상 스튜디오 제작 방송’이라고 주장했다.

그는 “대면 행사에 참석한 사람들은 ’정말 오고 싶다’고 명시적으로 요청하는 사람들이었다”라며 “그리고 거기서부터 ‘이걸 정말로 할 수 있을까? 작은 스튜디오 관객과 함께 안전하게 진행할 수 있을까’에 대한 논의가 시작되었다”라고 말했다.

디아만디스는 자신이 계약한 오디오-비주얼 업체와 자신이 공동 설립한 노화방지 건강복지회사 파운틴 라이프(Fountain Life), 마취과 의사이자 비슷한 분야의 통합 의료 기업 바이오리셋(BioReset) 창업자인 매트 쿡(Matt Cook)과 협의해 이같이 결정했다고 밝혔다. 시청각 업체의 이름은 해당 인터뷰 중에는 기억이 나지 않는다고 밝혔다.

스튜디오 방송 제작에는 일반적으로 영화 제작 허가가 필요하다. A360가 촬영을 하기 위해선 컬버시의 촬영 요청을 처리하는 기관인 Film.LA에서 허가를 받아야 하는데, 디아만디스와 Film.LA 양측에서 X프라이즈가 허가 신청을 하지 않은 것을 확인했다. 디아만디스는 X프라이즈의 사무실에서 웹 방송을 진행하는 경우가 많기 때문에 따로 영화 허가를 신청할 필요가 없을 것이라고 의견을 냈다.

하지만 이와 반대로, 여러 직원들은 A360 지도부가 이에 앞서 모임 금지를 피하기 위해 어떻게 촬영 허가나 종교 행사 면제를 신청할 수 있는지 논의한 내용을 이미 기자에게 전달한 바 있다.

그리고 회사가 신청서를 제출했더라도, 컬버시는 현재 실내 촬영 허가를 내주지 않고 있으며, LA 카운티 공중보건부의 음악, 텔레비전, 영화 제작 절차는 특별 행사의 안전 계획은 행사일 10일 전에 승인을 받도록 되어 있다.

또한, 이 절차는 ’50명 이하의 소규모 고용된 관객’을 제외한 생방송 청중을 허용하지 않는다. 30여 명의 후원자들이 고용된 것이 아니라 오히려 A360 회원권과 행사 참석에 3만 달러 이상을 지불한 것을 감안하면, 그들이 이 기준을 충족시키기는 어려울 것으로 보인다.

테스트해 주셔서 감사합니다.

1월 28일, 코로나19 양성 판정을 받은 직원이 처음 나온 날, A360 팀은 연사와 후원자에게 “참여 감사드리고, 꼭 재검사를 받으세요!”라는 제목의 이메일을 보냈다. 수신자들 중 하나가 내게 이 메일을 공유해 주었다.

‘피터와 360 팀’은 메일에 “정말 놀라운 며칠이었다! 저희의 광범위한 코로나 PCR 테스트 절차가 당신과 모두를 안전하게 지켰기를 희망한다”라고 한 후 “불행히도 우리 팀원 중 한 명이 양성 반응을 보였다. 꼭 코로나 검사를 다시 받고, 누군가 아프거나 확진되었을 경우 A360 팀에게 알려달라”고 부탁했다.

그러나 이러한 후속 조치 요청은 캘리포니아 주 법률에서 요구하는 대로 카운티 보건 당국에 집단 확진 사례를 보고할 목적으로는 보이지 않는다.

그 예로 2021년 1월 1일에 발효된 CA 총회 법안 685에 의하면, 고용주는 2주 동안 서로 다른 곳에 거주하는 3명 이상의 사람들이 코로나19 양성 반응을 보일 경우 노출된 직원들과 지역 공공 보건 기관 모두에게 통지하도록 요구하고 있다.

디아만디스는 자신의 조직에서 아무도 이 확진 케이스를 보건부에 보고하지 않았다고 인정했다. 그와 그의 팀이 코로나19를 앓은 것이 원인 중 하나라고 밝혔다. 디아만디스는 “나를 포함한 직원 절반이 며칠 동안 침대에 누워 있었다”며 “전체 상황을 파악하는 중이다. 사실상 이제서야 우리의 현재 상황이 어떤지, 무엇이 잘못되었는지를 전체적으로 파악하고 이야기를 할 수 있게 되었다”라고 내게 말했다.

그러나 A360의 지도부는 이번 사건을 당국에 보고할 시간이 없었다고 하면서도, 이번 사건에 대한 정보를 차단할 시간은 있었던 모양이다.

1월 29일 와이즈먼은 ‘A360 코비드’라는 새로운 단체 대화방을 만들었고, 이 채팅의 스크린샷은 나에게 제공되었다. 그는 양성 반응을 보인 두 명의 행사 참석자, 즉 이벤트 발표자와 후원자의 이름을 밝혔고, 직원들에게 입단속을 하라고 지시했다.

그는 “이 이상 더 많은 사람들에게 소식이 퍼지지 않는 것이 정말 중요하다”라며 다. “더 이상 참석자들과 벤더에게 이메일을 보내지 않을 것”이라고 말했다.

디아만디스 또한 메시지로 “코로나 관련 모든 데이터, 아이디어 및 소통은 이 채널에서만 하자”라고 밝혔다.

그 후, 직원들은 검사 결과와 증상을 공유하기 위해 해당 채널을 사용했다. 처음에 그들은 회사와 계약한 민간 시험 업체를 통해 결과를 자체 보고했다. 그러나 한 직원이 (특히 가족 구성원이 이미 양성 반응을 보였기 때문에) 명확한 증상에도 불구하고 음성 반응을 보인 것에 대해 불만을 표시하자, 디아만디스는 행사 장소로 고려했던 자신의 친구 소유의 칼라미고스 목장에서 ‘침 테스트(spit test)’를 해 볼 것을 직원들에게 제안했다.

A360 직원들이 시험 장소를 목장으로 바꾼 후, 어느 A360 직원은 그룹 메시지 글타래에 결과를 최소 한번 이상 공유했다. 그녀는 “[직원 이름]을 제외한 모든 테스트는 음성이었으며 [직원 이름]은 명백한 양성 반응이었습니다!”라고 썼다. 해당 직원은 “와! 기분 정말 좋은데”라며 자신의 검사 결과를 통보받은 것은 이번이 처음임을 시사했다. 그는 여러 건의 의견 요청에 응하지 않았다.

디아만디스는 이 사건에 대한 질문에 해당 문자들에 대해 알지 못했다고 한 뒤, 상황이 정말 그랬다면 걱정된다고 말했다. 또한 그는 “그래도 (의료 데이터 보호를 위한 법률인) HIPAA에 승인된 절차에 따랐다”라고 말했다.

법무법인 데이비스 라이트 트레메인(Davis Wright Tremaine)의 블로그 게시물에 의하면, HIPAA 가이드라인 하에 “코로나19 검사 결과는 [캘리포니아] 주와 연방법 모두에 따라 기밀 의료 정보로 간주되고 있다”며 “꼭 알아야 할 필요가 있는 경영진에 의해서만” 별도의 기록을 볼 수 있도록 유지해야 한다. 더욱이 “직원이 코로나19에 양성 반응을 보일 경우, 고용주는 작업장의 다른 사람들에게 종업원의 신분을 노출시켜서는 안 된다”고 명시되어 있다.

또한 CDC 지침은 “검사받는 직원은 검사 키트의 명칭, 제조사, 검사의 유형, 목적, 신뢰성, 한계, 비용 지불 대상, 결과 이해 방법, 검사를 거부할 경우의 결과 등에 대한 명확한 정보를 제공받아야 한다”고 규정한다. 인터뷰에 응한 일부 A360 직원들은 목장에서 행해지는 검사와 목장 주인이 고용주와 가까운 사이라는 것에 대해 불편했다고 토로했다.

디아만디스의 블로그 게시물에 따르면, A360의 코로나19 예방 조치에는 모든 참석자들이 참석하기 72시간 전에 음성 판정을 받았다는 확인을 받아야 하고, 행사 도착 직후와 행사 기간 동안 매일 아침 테스트를 받도록 요구하는 내용이 포함되었다고 한다. 그러나 마스크 착용은 강제되지 않았고, 모임 전 일정 기간 동안 자가 격리해 달라는 요청은 없었다.

팬데믹 초기부터 바이러스가 발견되기 전 며칠 간 잠복기를 가진다는 것이 알려져 있었다. 해외에서 온 참가자들과 같이 먼 거리를 여행한 사람들에게는 자가격리가 특히 중요했을 것이다. CDC는 여행자들이 도착하고 3~5일 후 코로나19 검사를 받은 뒤 음성 반응이 나오더라도 7일간 더 자가격리할 것을 권고하고 있다.

디아만디스는 잦은 코로나 검사가 이러한 증거에 기초한 예방책을 피할 수 있는 완벽한 방법이 될 수 있다고 믿었던 것 같다. ‘교훈들’이라는 제목의 블로그 게시물의 한 섹션에, 그는 코로나19 시대에 1년이나 접어든 지금, 여전히 일부 검사들의 신뢰성이 얼마나 떨어지는지 발견하게 되어 “기절초풍했다”고 썼다. 그 자신도 증상이 나타나자 검사를 했으나 결과는 음성이었다

누가 파악하고 있는가?

그 게시물에서, 디아만디스는 자신을 포함한 24명이 코로나19에 감염되었다고 인정했다. 그러나 그가 인용한 실제 인원은 행사에 참석한 12명의 회원 및 후원자, 4명의 교수, 5명의 A360 직원 등 21명에 불과했다.

이 차이를 설명해 달라는 질문에 그는 지원 인력 중 양성 반응을 보인 사람이 두 명 있을 수 있다고 인정했다. 그는 “직원 누군가가 파악하고 있다”면서도 그것이 누구인지는 확실치 않다고 인정했다.

나는 보고를 토대로 산출한 결과 양성 반응이 32명이라는 결론을 얻었고, 이것이 믿을 만한 수치인지 질문했다. 이에 디아만디스는 “확진자들의 가족을 포함한다면 총 32명이라는 숫자는 아마도 낮은 것 같다”고 응답했다.

또한, 그의 블로그 게시물은 12월 3일에서 1월 25일 사이에 캘리포니아에서 공공 보건 지시가 집회를 금지했다는 것을 인정하지 않았다. 디아만디스는 자신이 행사를 개최함으로써 주 보건 규정을 위반하고 있다는 것을 알고 있는지에 대한 내 질문에 대답하지 않았다. 그는 “어려움이 있다는 걸 알고 있었다. 하지만 그 질문에 공식적으로 어떻게 답해야 할 지는 모르겠다”고 말했다.

그는 “명확하게 설명할 수 있게끔 상황을 이해하고, 배운 것을 긍정적으로 공유하기 위해 최선을 다하고 있다. 비판의 불길에 휩쓸리지 않고, 이를 문제를 더욱 명확히 하는 힘으로 삼고 싶다”며 “내가 큰 실수를 했다”고 말했다.

나는 이 실수가 그의 코로나19 백신 회사와, 마스크 쓰기 권장 등 코로나19의 과제들을 해결하기 위해 750만 달러를 상금으로 건 조직에 대한 그의 리더십에 어떤 영향을 주었는지 물었다. 그는 “그 질문에 대해서는 생각할 시간이 필요하다”라며 “이메일로 답변하겠다”라고 말했다.

미리보기 3회1회

MIT Technology Review 구독을 시작하시면 모든 기사를 제한 없이 이용할 수 있습니다.