Covid-19 immunity likely lasts for years

코로나 바이러스 면역력, 장기 유지 가능성 있다

신종 코로나 바이러스에 대한 면역 세포가 바이러스 감염 또는 백신 접종 후 장기간 생존할 가능성이 있음을 보여주는 새로운 연구 결과가 발표됐다.

신종 코로나 바이러스(코로나19)에 감염되었다가 회복한 환자가 감염된 지 8개월이 지난 후에도 강력한 면역력을 유지한다는 새로운 연구 결과가 나왔다. 이 같은 결과는 바이러스에 대한 면역력이 몇 년 동안 유지될 가능성이 있음을 보여주는 고무적인 신호라고 이번 연구의 저자들은 말한다. 또한, 면역력을 유지하고 질병을 완전히 통제하기 위해 백신을 여러 차례 재접종해야 할지도 모른다는 우려도 덜어준다.

이번 논문의 공동 저자로, 미국 캘리포니아에 위치한 라호야면역연구소(La Jolla Institute for Immunology)에 근무하는 셰인 크로티(Shane Crotty) 박사는 “처음에는 면역 메모리가 많이 형성되지 못할 것이라는 우려가 많았다”고 말한다. “우려와 달리 면역 메모리가 상당히 잘 형성되었다.”

1월 6일 사이언스(Science)를 통해 발표된 이번 연구 결과는 코로나19 바이러스 면역력은 유지 기간이 짧아서, 바이러스에 감염된 후 회복되었더라도 재감염의 위험이 있다는 그동안의 연구 결과를 정면으로 반박한다. 사실 재감염에 대한 우려는 완전히 새로운 것은 아니다. 다른 종류의 코로나 바이러스의 경우, 감염으로 형성된 항체가 상당히 짧은 기간내에 소멸하기 때문이다. 그렇지만 이번 연구는 감염이나 백신 접종을 통해 면역력이 생긴 이들 중 재감염의 위험이 있는 사람의 비율이 매우 낮다는 것을 보여준다.

사실, 감염 후 회복된 이들 중 일부는 장기 면역력을 형성하지 못했다. 그렇지만 백신 접종을 통해 훨씬 많은 수의 사람이 집단 면역력을 형성함으로써 그 같은 문제가 상쇄된다는 것을 이번 연구가 보여주었다.

이번 연구는 감염 후 회복한 환자 185명의 혈액을 채취하는 방식으로 진행되었다. 대부분의 환자는 증상이 경미했지만, 7%는 입원 환자였다. 실험에 참여한 환자는 각각 최초 증상 발현일로부터 6일에서 8개월 이내에 채취한 혈액 샘플을 최소 한 번 연구팀에 제공했다. 수집된 혈액 샘플 중 43개는 최초 증상 발현일로부터 6개월 후에 채취된 것이다. 실험은 재감염 방지에 관여하는 면역 인자인 항체(체내에 들어온 바이러스에 접촉하여 바이러스를 파괴하거나 무력화), B세포(항체 생성), T세포(바이러스에 감염된 세포를 공격)의 수준을 측정하는 방식으로 이루어졌다.

실험 결과, 항체 수는 8개월 후 일정 수준 이상 감소했지만, 그 정도는 개인에 따라 큰 차이가 있었다. 그렇지만 T세포 수는 약간 감소하는 데 그쳤고, B세포 수는 일정하게 유지되다가 어느 시점에 증가했는데, 그 이유는 정확히 밝혀지지 않았다. 이 같은 결과는 비록 항체 수는 줄어도 항체 생성과 코로나 바이러스에 대한 공격을 담당하는 세포의 수는 높은 수준에서 꾸준하게 유지된다는 것을 의미한다.

다른 코로나 바이러스의 경우, 우리 몸에서 특별히 강력한 면역력이 형성되지는 않는다. 그렇지만 원인 바이러스가 이번 코로나 바이러스와 매우 유사한 SARS의 경우를 주목할 필요가 있다. 지난 해 8월 발표된 SARS 회복 환자를 대상으로 한 연구에서 SARS에 특이적으로 작용하는 T세포가 혈액 속에서 적어도 17년 간 생존할 수 있다는 결과가 나온 것이다. 이는 이번 코로나 바이러스에 대한 면역력도 장기간 지속될 가능성이 있음을 보여준다.

단, 이번 연구가 완벽한 것은 아니다. 환자 한 명당 혈액 샘플을 여러 번 채취했다면 더 좋았을 것이다. “면역력은 사람마다 모두 다르다. 어떤 사람은 면역 메모리 기능이 상대적으로 약하기 때문에 여전히 재감염의 위험이 크다”라고 크로티 박사는 경고한다. 신종 코로나 바이러스 면역력에 대해 확실한 결론을 내릴 수 있으려면 아직 몇 년은 더 있어야 한다. 지금은 너무 이르다. 그럼에도 불구하고, 이번 연구 결과는 (가능성이 크지는 않지만) 백신 접종이 잘 진행되면 머지않아 코로나를 종식할 수 있다는 희망의 신호가 되고 있다.

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