The fight for “Instagram face”

인스타그램 등을 달구는 ‘뷰티필터’ 논란 살펴보니

메타는 ‘성형수술을 부추기는’ 뷰티필터 사용을 금지했다. 그러나 미의 기준이 획일화되는 것이 필터의 문제가 아니라 우리 사회의 문제라고 주장하는 의견도 있다.

2021년 10월 페이스북은 사명을 메타(Meta)로 변경하고 메타버스(metaverse)라는 인터넷의 미래 비전을 통해 증강현실(AR: augmented reality)과 가상현실(VR: virtual reality)에 집중하겠다고 발표했다. 사실 페이스북의 이러한 전략은 다소 경박해 보이는 인스타그램 기능의 도움으로 수년 동안 점차 구체화되고 있었다. 여기서 말하는 인스타그램 기능이란 머리에 강아지 귀를 더하거나 입술을 두툼하게 보이도록 만드는 ‘얼굴 필터(face filter)’를 말한다.

얼굴 필터는 인스타그램뿐만 아니라 왓츠앱(WhatsApp)도 소유하고 있는 메타가 구축한 AR과 VR을 위한 정교한 기술 인프라를 바탕으로 한다. 수천 명의 크리에이터들이 필터를 무료로 제공해왔고, 매일 필터 기능을 사용하는 전 세계 수백만 명의 사람들은 메타에 수많은 데이터를 제공해왔다.

디지털 뷰티 문화에 관해 연구해 보니 인스타그램처럼 인공지능(AI) 추천 알고리즘에 의존하는 시각적 플랫폼들이 놀라울 만큼 빠른 속도로 미의 기준을 획일화하고 있다는 사실이 확인됐다. 이러한 플랫폼들은 필터를 통해 이용자들이 디지털 세상에서만 가능하긴 하더라도 그런 미적 이상을 실현할 수 있게 도와주고 있다. 그러나 온라인에서 이러한 필터를 지나치게 사용했다가는 누구보다 소녀들의 정신건강에 해로운 영향을 미친다는 증거가 존재한다. 인스타그램에서 이상적으로 여겨지는 미의 기준을 보여주는 ‘인스타그램 얼굴(Instagram face)’은 인종적으로 모호하고 흠잡을 데 없는 피부와 커다란 눈, 두툼한 입술, 작은 코, 완벽한 얼굴형을 특징으로 하며, 이러한 특징들은 대체로 필터를 통해 만들어낼 수 있다.

그러나 모든 필터 뒤에는 원하는 외모를 갖기 위해 컴퓨터 화면에서 선을 움직이고, 모양을 바꾸는 사람이 있다. 아름다움은 주관적일지도 모르지만, 사회는 계속해서 여성과 소녀들에게 지나치게 하얗고 마르고 여성스러워야 한다는 달성할 수 없는 엄격한 이상을 장려한다.

인스타그램은 필터, 그중에서도 특히 뷰티필터(beauty filter)에 관한 데이터를 거의 공개하지 않는다. 2020년 9월 메타는 6억 명이 넘는 사람들이 자사의 AR 기능 중 적어도 하나를 시도했다고 발표했다. 메타버스는 AR과 VR 제품에 투자하는 메타를 비롯한 기업들보다 훨씬 큰 개념이다. 스냅(Snap)은 장소 기반 AR에도 투자하면서 틱톡(TikTok)과 함께 엄청난 수의 필터 이용자들의 마음을 사로잡고 있다. 메타의 제품군에는 오큘러스(Oculus) 헤드셋과 레이밴(Ray-Ban) 스마트 안경이 포함되지만, 메타는 페이스북을 인기 있게 만들어준 ‘얼굴(face)’에 초점을 맞추고 있다.

뷰티필터 중에서도 얼굴의 모양이나 특징을 극적으로 변화시키는 뷰티필터의 인기가 특히 높다. 인스타그램은 2019년 10월부터 2020년 8월까지 이러한 소위 ‘변형 효과(deformation effect)’가 정신건강에 미치는 영향에 대한 우려로 인해 이를 금지했다. 이후에 이 정책은 성형수술을 부추기는 필터만 금지하는 것으로 개정됐다. 정책에는 “콘텐츠는 반드시 페이스북 커뮤니티 규정(Facebook Community Standards)에 따라 잠재적으로 위험한 성형수술의 이용을 촉진하거나 판매를 묘사해서는 안 된다. 여기에는 수술 선을 통해 성형수술을 묘사하는 효과도 포함된다”고 명시되어 있다. 2021년 4월 MIT 테크놀로지 리뷰에 보낸 성명에 따르면 이 정책은 “제출된 필터를 인간과 자동화 시스템을 결합한 시스템이 검토하는 방식”을 통해 시행된다. 그러나 크리에이터들은 변형 필터가 일관성 없이 금지되는 경우가 많으며 정확히 무엇이 성형수술을 부추기는지 확실하지 않다고 말했다.

“그 필터는 센세이션을 일으켰다”

많은 사람들이 단순히 재미나 즐거움을 위해 뷰티필터를 사용하지만, 특히 서두에 말한 강아지 귀는 사실 대단한 기술적 위업을 보여준다. 강아지 귀를 추가하려면 우선 얼굴을 감지해야 하는데 알고리즘은 카메라를 통해 획득한 픽셀의 다양한 음영을 해석해서 얼굴과 얼굴의 특징을 식별한다. 얼굴을 감지하고 나면 표준 얼굴에 대한 디지털 마스크가 실제 얼굴 이미지에 적용되고 마스크의 가상 턱선과 코가 실제 사람의 얼굴에 맞춰지면서 얼굴 모양에 맞게 조정된다. 그러면 프로그래머가 개발한 그래픽이 마스크 위에서 화면에 보이는 효과를 만들어낸다. 고작 몇 년 만에 컴퓨터 비전 기술(computer vision technology)은 이런 것이 실시간으로 움직이면서 가능하게 할 정도로 발전했다.

스파크AR(Spart AR)은 인스타그램의 소프트웨어 개발자 키트(SDK: software developer kit)이다. 이 키트를 이용하면 AR 효과 크리에이터들이 인스타그램 피드를 뒤덮고 있는 얼굴 필터를 더 쉽게 만들어서 공유할 수 있다. 창의적 AR 전문가이자 인스타그램 필터 제작자로 잘 알려진 플로렌시아 솔라리(Florencia Solari)를 내가 처음 마주한 것은 유튜브에서 각종 필터 데모 영상에 빠져 있을 때였다. 솔라리는 내게 수술로 얼굴형을 개선한 카다시안 가족처럼 볼을 부풀려서 위로 끌어올리고 입술을 두툼하게 만들어주는 얼굴 필터를 만드는 방법을 보여줬다.

“10대 소녀 3명 중 한 명은 자신의 신체에 관해 나쁜 감정을 느꼈을 때 인스타그램이 기분을 더 나쁘게 만들었다고 말했다.”

솔라리는 “나는 대칭으로 적용할 팽창(inflate) 도구를 가지고 있다”며 “이 얼굴에 적용할 모든 변형을 대칭으로 적용하고 싶기 때문”이라고 설명했다. 나는 내 디지털 마네킹의 광대뼈 윤곽을 마우스로 붙잡고 위아래로 움직이면서 그녀의 설명을 따라가려고 노력했다. 다음으로 나는 아랫입술을 마우스 오른쪽 버튼으로 클릭하고 ‘늘리기(increase)’를 몇 차례 선택하여 마치 신이 된 것처럼 행동해 보았다. 솔라리의 설명 덕분에 나는 곧 엉성하고 단순하지만 인스타그램에 업로드하여 세상에 해방시킬 수 있는 필터를 갖게 되었다.

FLORENCIA SOLARI

솔라리는 이 기술에 숙달하여 경력을 쌓은 새로운 AR 및 VR 크리에이터 중 한 명이다. 그녀는 아홉 살쯤부터 코딩을 시작했고 가상 세계를 창의적으로 개발하는 데 매력을 느꼈다. 처음에는 인스타그램에 자신만의 필터를 만드는 것이 취미였다. 그러나 2020년 솔라리는 울타뷰티(Ulta Beauty)의 풀타임 AR 개발자 직을 그만두고 독립 컨설턴트로서 온라인 AR을 탐구하는 삶을 시작하기로 했다. 그녀는 최근에 메타를 비롯해 공개할 수 없는 다른 유명 브랜드 여러 곳과 협력하여 필터를 포함해 브랜드의 AR 웹 경험을 구축하는 작업을 했다.

솔라리가 만든 첫 번째 필터 ‘vedette++’은 2019년 9월에 큰 인기를 끌었다. 솔라리는 이 필터에 대해 “미래의 슈퍼스타가 어떤 모습일지 해석하려고 노력했다”고 밝혔다. 이 필터를 사용하면 피부에는 보는 각도에 따라 색이 변하며 살짝 녹색을 띠는 광택이 적용된다. 피부 전체는 매끈해지고 양쪽 눈 아래는 마치 귤을 잘라서 양 볼에 밀어 넣은 것처럼 부풀어 오른다. 입술은 크기가 두 배로 커지고 얼굴 모양은 뚜렷한 턱선이 작은 턱 쪽으로 향하면서 점점 폭이 가늘어진다. 솔라리는 “그 필터는 외계인과 섞인 것 같은 느낌이었지만, 보톡스로 가득 찬 것처럼 보이는 얼굴 덕분에 엄청난 센세이션을 일으켰다”고 말했다.

메타는 자사의 필터 데이터를 공개하지 않지만, 크리에이터들에게는 일부 수치를 제공했다. 나는 솔라리를 비롯한 크리에이터들에게 그 데이터를 공유해달라고 요청했다. 숫자는 매우 놀라웠다. vedette++는 1억 3,000번 조회되었고 석 달 반 동안 120만 번 이상 사용되었다. 솔라리는 이 필터가 처음으로 입소문이 퍼지며 인기를 끌었던 필터 중 하나라고 말했다. vedette++가 큰 인기를 얻게 된 데는 모델이자 인플루언서 벨라 하디드(Bella Hadid)가 이 필터를 사용된 것이 도움이 되었다. 그녀는 “인플루언서들은 필터가 퍼지는 데 큰 영향을 준다. 인플루언서나 유명인이 필터를 사용하면 필터는 더 많은 인기를 끌게 된다”고 말했다. 메타에서 제공한 솔라리에 관한 통계에 따르면 vedette++의 노출(impression)은 하디드가 필터를 사용하고 나서 며칠 동안 기하급수적으로 솟구쳤다.

변형된 유행

크리에이터들은 변형 효과와 인플루언서의 공유가 필터가 유행하기 위한 핵심 요소라고 말한다. 여러 크리에이터들은 변형 뷰티필터에 대한 수요가 매우 일관적이기 때문에 ‘인스타그램 얼굴’ 기준에 맞는 특정 효과를 만들어서 필터가 유행하도록 할 수 있다고 말했다.

인기 있는 필터 크리에이터 루시 부셰(Lucie Bouchet)는 “우리가 일반적으로 밝히지 않는 내용이지만, 변형 효과를 사용하면 필터가 유행하도록 만들 수 있다”며 “변형 효과를 사용하지 않으면 다른 필터만큼 성공할 수 없다”고 말했다. 부셰는 이 패턴에 예외가 있다고 언급하며 특별히 재미있거나 트렌디하거나 독특한 필터도 엄청난 성공을 거둘 수 있다고 덧붙였다.

부셰는 자신이 만드는 필터 대부분에서 변형 효과 사용을 중단했고 이제는 이용자가 선택할 때만 변형 효과를 사용할 수 있는 기능을 포함시키고 있다.

그러나 통계는 무시하기 어렵다. 부셰의 필터 중 가장 인기 있는 변형 필터 ‘골든헤어(Golden Hair)’는 거의 3억에 달하는 노출수를 기록했지만 변형 효과가 빠진 비슷한 필터는 노출수로 고작 720만을 기록했을 뿐이다. 그녀의 필터를 사용하는 사람의 약 70%는 13세에서 24세 사이이다.

“사회가 이렇다”

필터를 만드는 다른 많은 크리에이터들도 변형 필터가 특히 소녀들에게 미치는 해로운 영향에 관한 부셰의 우려에 공감한다. 나는 2021년 봄에 뷰티필터가 소셜미디어에 미치는 영향에 관해 처음으로 글을 쓰면서 연구원 클레어 페스코트(Clair Pescott)와 이야기를 나눴다. 페스코트는 소셜미디어에서 10대 초반 청소년의 행동에 관해 연구하고 필터 사용에서 나타나는 젠더 차이를 관찰하고 있었다. 그녀는 남자아이들은 주로 재미와 실험을 위해 필터를 사용하고 여자아이들은 외모를 향상시키기 위해 필터를 사용한다는 것을 발견했다.

stats on Instagram filters,  Beauty and Vedette++
DENIS ROSSIEV

메타는 이에 관련하여 나와 이야기하는 것을 거절했지만, 인스타그램이 특히 10대 소녀들을 비롯한 이용자들의 정신건강에 부정적인 영향을 미칠 수 있다는 비판에 대응하기 위해 몇 가지 조치를 취했다. 페이스북의 내부고발자 프랜시스 하우겐(Frances Haugen)이 공개했던 회사 내부 문서에는 페이스북 경영진이 오랫동안 그 문제점들을 알고 있었다는 내용이 담겨 있다. 월스트리트저널(Wall Street Journal)의 보도에 따르면 2020년 3월 페이스북 연구원들의 발표 자료에는 “10대 소녀 3명 중 한 명은 자신의 신체에 관해 나쁜 감정을 느꼈을 때 인스타그램이 기분을 더 나쁘게 만들었다고 말했다”고 적혀있다. 또 다른 슬라이드에는 “우리는 10대 소녀 3명 중 한 명의 신체 이미지 문제를 악화시킨다”며 “인스타그램에서의 비교는 소녀와 젊은 여성들이 스스로를 바라보고 묘사하는 방식을 바꿀 수 있다”고 인정했다.

메타, 틱톡, 스냅챗 같은 플랫폼의 필터는 미적 기준을 획일화하는 유일한 기술이 아니다. 사진 편집 도구 사용도 지난 10년 동안 소셜미디어의 부상과 함께 폭발적으로 증가했고 이것 역시 온라인에서 미의 기준과 정신건강에 비슷한 영향을 미칠 수 있다. 추천 알고리즘과 특정 외모에 대한 사회적 선호 역시 시각적 플랫폼에 해를 끼칠 수 있다.

그러나 솔라리는 이러한 문제가 애초에 기술 때문이 아니라고 생각한다. 그녀는 “이 문제를 만든 것은 필터가 아니라 사회”라며 “사회에서 아름답다고 생각하는 가치가 그런 것이기 때문에 변형 필터가 유행이 되는 것”이라고 말했다. 크리에이터들은 특정한 미의 기준에 맞는 변형 뷰티필터를 원하는 일관적이고 놀라울 정도로 높은 수요를 늘 목격하고 있다.

진정성과 자유

2019년 12월 인스타그램은 변형 효과에 대한 단속의 일환으로 vedette++를 금지했다. 솔라리는 자신이 성형수술을 부추기려고 하지 않았으며 자신이 만든 필터를 사용한 대부분의 사람들이 “그저 이 세상의 것이 아닌 것 같은 얼굴”을 만들어보고 싶었을 뿐이라고 생각한다.

그녀는 미디엄(Medium)에 게시한 비판적인 글을 통해 변형 효과 금지 정책에 대응했고 그녀의 글은 필터 크리에이터 커뮤니티에서 널리 공유됐다. 글에서 그녀는 “이것은 성형수술에 관한 것이 아니다. 이것은 자유에 관한 것이다. 이것은 우리가 가진 가장 가치 있고 독특한 것, 바로 ‘우리의 정체성’, ‘우리의 개성’을 보존하는 것이다. 인터넷은 자유로운 공간이다. 필터는 우리가 스스로에게 진실할 수 있게 해준 마스크였다. 우리 신체를 넘어서, 우리의 육체적 현실을 넘어서, 우리 자신을 표현하고 트랜스 휴먼과 환상을 탐구하라”고 주장했다.

이들이 말하는 환상은 많은 크리에이터들이 필터를 옹호하며 AR과 VR을 통해 우리가 특정한 모습(persona)을 테스트하고 그 모습을 가장할 수 있다고 말하는 현실도피와 표현의 기회를 의미한다. 페스코트는 내게 다양한 정체성을 시도하고 그것들을 사회적으로 보여주는 것이 청소년기의 필수적이고 건강한 부분이라고 말했다. 많은 사람들에게 필터는 그런 시도를 할 수 있는 새로운 방법을 제공한다.

솔라리는 vedette++이 성공하고 뒤이어 금지된 이후로 검열과 안전 사이의 긴장에 관해 많은 생각을 해왔다. 그녀는 “나는 그런 콘텐츠에 대한 검열이 옳다고 생각하지 않는다”며 “사람들이 자신들이 사용하고 싶은 것과 그렇지 않은 것을 선택할 수 있어야 한다고 믿기 때문”이라고 말했다. 그러나 솔라리는 또한 엄격한 미의 기준으로 인해 사람들이 자기 자신을 완전히 받아들이기 어렵다고도 생각한다. 그녀는 “우리가 이 문제를 해결하고 싶다면 사람들이 ‘나는 있는 그대로의 내가 좋다, 있는 그대로의 나를 보여주고 싶다”고 말할 힘을 실제로 기를 수 있도록 도울 방법을 찾아야 한다”고 말했다.

그녀는 “나는 진정성에서, 자유에서, 그리고 질서와 혼란 사이의 완벽한 균형이라고 생각하는 것에서 아름다움을 발견한다”고 덧붙였다.

미리보기 2회1회

MIT Technology Review 구독을 시작하시면 모든 기사를 제한 없이 이용할 수 있습니다.