How these US schools reopened without sparking a covid outbreak

전면 등교에도 코로나19 집단감염을 막을 수 있었던 美 학교들

지난해 전면 등교 문제를 둘러싼 논란 속에서도 코로나19 집단감염을 막을 수 있었던 학교들은 몇 가지 공통된 전략을 추구했다. 그들로부터 배울 점들을 소개한다.

이 이야기는 앞서 ‘코로나19 데이터 특보(COVID-19 Data Dispatch)’에 실렸다.

지난해 미국에서 학교 등교 문제를 둘러싼 논란이 뜨거웠다. 봄학기를 줌(Zoom)을 이용한 원격수업으로 보낸 뒤 사람들의 의견은 엇갈렸다. 몇몇 관계자, 학부모, 과학자들은 아이들을 교실로 돌려보낼 것을 촉구했다. 다른 쪽은 무엇보다 코로나바이러스로부터의 안전을 최우선시하며 등교 반대를 위한 로비를 벌였다. 대면 등교가 잘 통제되지 않을 때의 현실을 보여주듯, 조지아 주의 모 학교에서 마스크를 안 쓴 학생들로 북적이는 모습이 사진으로 찍혀 세간에 퍼지기도 했다. 뉴욕 시에서는 교사들이 모형 관과 단두대를 들고 나와 대면 수업 재개에 반대하는 시위행진을 했다.

그러나 일파만파로 커지는 논란에도 불구하고, 작년 코로나19 집단감염을 피한 채 대부분의 학교 수업을 재개한 지역들도 많았다. 어떻게 이런 일이 가능했을까?

솔루션 저널리즘 네트워크(Solutions Journalism Network, SJN)가 지원하는 프로젝트의 일환으로 필자는 지역사회 5곳을 조사하여 ‘코로나19 데이터 특보’를 출판했다. 이 지역에서 대부분의 학생은 봄학기를 마치기 전에 대면 수업으로 복귀했으며, 이들 중 코로나 감염 사례는 5% 미만에 그친 것으로 방역관계자를 통해 확인되었다. 팬데믹 시작부터 2021년 8월까지 미국 내 취학연령 아동의 약 5%가 코로나에 감염되었다는 미국 질병통제예방센터(CDC) 조사 결과에 비추어 볼 때 이는 중요한 지표이다.

필자가 연구한 5개의 지역사회는 다음과 같다.

  • 인디애나 주, 오스틴 스콧 카운티 학교 1지역(Scott County School District 1 in Austin, Indiana): 미 중서부에 위치한 이 작은 지역은 2015년 대규모 HIV/AIDS 발병에 직면하였을 때 이미 학교와 공중보건 공무원 사이의 협력을 위한 토대를 마련하여, 이번 팬데믹에 효과적으로 대처할 수 있었다.
  • 메릴랜드 주, 개럿 카운티 공립학교(Garrett County Public Schools in Maryland): 지리적으로 소외된 미 동부 애팔래치아 시골에 있는 이 학교는 가족들과의 강한 유대관계를 형성했다.
  • 텍사스 주, 앤드루스 사립학교 지역(Andrews Independent School District in Texas): 서부 텍사스에 있는 이 지역은 개인의 책임을 우선시하고, 감염 건수를 낮게 유지하기 위해 야외 수업을 열었다.
  • 오리건 주, 포트 오포드-랭글로이스 학교 2CJ지역(Port Orford–Langlois School District 2CJ in Oregon): 오리건 주 해안가에 위치한 이 작은 지역에서는, 2020-2021학년도 중 총 감염 사례를 0건으로 지키기 위해 조심스러우면서도 단계적인 재개방 전략을 사용했다.
  • 뉴욕 주, 브루클린 크라운하이츠 P.S.705 공립학교(P.S. 705 in Crown Heights, Brooklyn, New York): 이 초등학교는 감시 차원에서 부분적으로 코로나19 검사를 시행하며 학생 중 절반 이상을 대면 수업에 복귀시켰다. 이는 뉴욕 시 평균인 40%를 훨씬 상회하는 수치다.
  1. 공중보건 기관과의 협력이 관건이다.

이 연구에서 필자는 올해 대면 등교 문제에 직면한 여러 학군으로부터 배울 점을 찾아보았다.

인디애나 주 오스틴에서는 이미 2015년 마을에서 대규모 HIV/AIDS가 발병했을 때 지역 학군과 공중보건 기관 간에 협력관계가 구축된 바 있었다. 이 관계는 코로나19 위기 대응을 위한 소통을 더욱 원활하게 했다. 지역과 기관은 학교 대면 등교를 계획하기 위해 협력했으며, 지역 주민들은 보건 기관의 HIV 예방 노력에 이미 익숙한 상태에서 신속히 코로나19 안전 지침에 동참했다.

메릴랜드 주에 위치한 개럿 카운티 학군과 지역 보건 기관은 학생과 교직원들이 코로나 감염 검사를 받을 수 있도록 협력했다. 텍사스 주 앤드루스 카운티 지역도 2020년 가을 카운티 보건기관과 힘을 모아 학생 감염 여부를 검사하고 감염 사례를 조사했다. 비록 학교에 요구되는 안전 조치 수준에 대한 의견 차이로 인해 해당 연도 후반에 이 관계가 분열되기는 했지만 말이다.

“CDC가 기본적으로 강조하는 것은 각 학교가 그 자체로 작은 보건 기관 역할을 해야 한다는 것이다.” 텍사스 대학(University of Texas)의 역학 전문가인 케이틀린 제텔레나(Katelyn Jetelina)는 말한다. 그녀는 현재 ‘여러분의 지역 역학자 (Your Local Epidemiologist)’이라는 소식지에 저자로 참여하고 있다. 그녀는 그러나 “학교는 이를 수행할 전문지식이 없다”고 덧붙였다. 결과적으로 공공 의료 기관 자체는 학교장들에게 과학 지식의 귀중한 정보원인 셈이다.

“손에 꼽는 이상적인 사례는 보건 기관으로부터 온 누군가가 학교 안에서 근무하고 있는 경우뿐이다.” 뉴저지 주 보건 교사 협회(New Jersey State School Nurses Association)의 입법 공동의장이자 ‘거침없는 보건 교사(Relentless School Nurse)’ 블로그를 운영하는 로빈 코건(Robin Cogan)은 강조했다.

  1. 지역사회 협력은 학교 서비스의 공백을 메울 수 있다.

공중보건 기관 이외에도 학교와의 협력이 도움이 되는 외부 기관들이 있다. 이번에 소개할 프로젝트에서는 기술과 공간적 요건을 해결하기 위한 협력체계가 중요 테마였다. 오리건 주에 위치한 포트 오포드-랭글로이스 학군은 지역 공공 도서관과 협력했다. 이들은 도서관을 통해 학생들에게 기술적인 도움을 주었고, 학생들이 무선 인터넷을 쓸 수 있게 했다. 또한 도서관에서 방과후 학교 숙제를 하거나 과외 활동을 할 수 있도록 공간을 마련해 주었다. 한편, 메릴랜드 개럿 카운티에서는 교회, 지역 센터 및 기타 도시 중심에 위치한 기관과 협력하여 지역 가정마다 무선 인터넷과 음식을 제공했다.

많은 가정의 무선 인터넷 환경이 미비했던 탓에 이 두 시골 지역은 원격 수업을 진행하기까지 어려움에 마주해야 했다. 이들은 지역사회 협력을 통해 인터넷 접속을 확대하여 가정에서 아이들이 원격 수업에 계속 참여할 수 있게 했다. 또한 교직원들은 그들이 학부모의 요구를 충족시킬 수 있음을 보여주었으며, 추후 대면 수업 시행을 위한 신뢰를 구축했다.

  1. 학부모와의 의사소통은 선제적이면서도 지속적이어야 한다.

이 글에서 소개할 다섯 지역은 모두 의사소통에 충실했다는 공통점이 있었다. 혼란스러운 팬데믹 속에 지난 학기를 보내는 동안, 학부모들은 학교가 정확히 무엇을 하고 있으며 그 이유는 무엇인지 알고자 했다. 필자가 연구한 학군에서는 부모들에게 신속하게 충분한 정보와 궁금한 상황에 대해 질문할 기회를 제공했다.

예를 들어, 브루클린의 P.S.705에서는 학교 관계자들이 매주 학년별로 세분화된 공개 주민 회의를 개최했다. 또한 ‘가상 공개 사무실’을 운영하여 부모들이 매일 접속해 질문할 수 있도록 했다. 제텔리나는 이러한 포럼이 관련자들이 부모들과 대화하고 그에 대한 의견을 청취할 수 있는 ‘양방향 소통’을 가능하게 하는 이상적인 기회라고 말했다.

앤드루스 카운티도 2020학년도가 시작되기 전에 학부모들의 질문을 위한 공개 회의를 열었다. 개럿 카운티에서는 학부모가 한 질문을 할 때마다 관계자가 충분한 답변을 제공했으며, 이를 FAQ 문서로 남겼다. 현재 이 문서는 22쪽 분량까지 늘었다. P.S. 705와 포트 오포드-랭글로이스 지역은 모든 학부모에게 일대일 전화 면담을 할 수 있도록 조치했다.

코건은 부모들이 문자 메시지, 페이스북, 구글 클래스룸과 같은 여러 플랫폼에서 소통하기를 좋아한다고 짚었다. 학교 측은 학부모들이 자신이 원하는 방식으로 궁금한 사항을 질문할 수 있게 함으로써, 학부모들의 다양한 질문에 효과적으로 대처할 수 있었다. 

  1. 마스크를 착용함으로써 자녀들의 모범이 되었다.

2021년 가을 마스크 착용 의무화는 큰 논란을 일으켰다. 일부 학부모는 이를 열렬히 지지하는 반면, 어떤 학부모들은 자녀의 얼굴을 가린 채 등교하기를 거부하고 있다. 그러나 대대적인 마스크 착용 수칙은 코로나19 확산에 대한 최고의 보호 수단이다. 특히 백신 접종을 하기에 너무 어린 아이들을 위한 가장 좋은 방역 수칙이었다.

실제로 어린이들이 종일 마스크를 쓰는 것에 익숙해질 수 있다는 증거가 있다. 포트 오포드-랭글로이스 학군의 크리스타 니에레스(Krista Nieraeth) 학교장은 학부모들이 적극적으로 협조함으로써 학생들도 마스크 착용 수칙을 준수할 수 있었다고 말했다. 이 지역사회는 보수 성향이 강하지만, 학부모들이 학교에서의 코로나바이러스 확산 방지가 중요하다는 점을 이해하여 그들 스스로 마스크를 착용하였다. 이를 통해 자녀들은 마스크 착용의 중요성을 인식하고 마스크 착용에 참여하게 되었다. 어떤 학부모들은 다른 학생과 교사를 위해 집에서 만든 마스크를 지역에 기증하기도 했다.

델타 변이가 확산됨에 따라, 학생들을 온전히 보호하기 위해 “잘 맞는 마스크를 올바르게 착용하는 것”이 필요하다고 코건은 말했다.

  1. 정기적인 검사를 통해 발병을 예방할 수 있다.

브루클린의 P.S. 705는 뉴욕 시 교육부가 주관하는 코로나19 검사 감시 프로그램을 시행했다. 뉴욕 시는 2020년 12월부터 봄학기 말까지 일주일에 한 번 대면 수업 참여 학생과 교직원의 20%가 코로나19 검사를 받도록 요청했다. P.S. 705는 브루클린에서 감염 건수가 증가했던 겨울철 동안 해당 요건보다 훨씬 더 많은 검사를 시행하였다. 이 검사를 통해 학교는 무증상 학생 사이의 감염 사례를 확인할 수 있었다. 이에 따라 교실을 격리하고 격리 사례가 더 큰 발병으로 번지는 것을 막을 수 있었다.

제텔리나는 학교 코로나 검사 프로그램으로 학생들이 자주 검사를 받을 수 있게 해야 한다고 말했다. “하지만 정기 검사보다 훨씬 더 중요한 것은 검사가 편중되지 않게 하는 것이다.” 이는 검사가 대면 수업을 받는 모든 학생에 대해 이루어져야 한다는 것을 의미한다. 그녀는 자발적인 검사를 시행할 경우, 다른 안전 지침 또한 따를 가능성이 높은 가족들만 참여하게 될 가능성이 높다고 말했다.

코건은, 2021년 가을을 맞아 더 많은 지역들이 현재 미국 긴급재정법안(American Rescue Plan)의 자금을 활용해 정기 검사 프로그램을 갖추려 노력하고 있다고 말했다. 정기 검사 시행이 불가능하다고 해도, 교내 확진자 발견 시 밀접접촉자가 24시간 이내에 쉽게 검사받을 수 있도록 지역 차원에서 조치하는 것이 중요하다. 개럿 카운티와 앤드루스 카운티 학군 모두 이러한 검사가 이루어지도록 지역 공중보건 기관과 협력했다.

“교육자들은 지독한 시간을 보냈으며 거기에 더해 많은 것을 감당해야 했다.”
로빈 코건, 뉴저지 주 보건 교사 협회

  1. 환기가 잘 되도록 하고, 가능한 한 야외 수업을 해야 한다.

미국 긴급재정법안은 코로나19 감염 검사 비용 이외에도 학교 환기 시스템을 개선하는 데 수십억 달러(수조 원)를 사용할 수 있도록 했다. 개럿 카운티와 인디애나 주 오스틴 학군은 모두 이 기금을 활용해 건물 내 냉난방 및 환기 시스템을 개선하고 휴대용 공기청정기를 구입했다.

텍사스 서부에 위치해 연중 날씨가 따뜻한 앤드루스 카운티 학군에서는 교실 문과 창문을 열고, 가능하면 야외 수업을 하는 등 자연 환기 방법을 택했다. 야외 수업을 늘린 조치는 2020년 봄 동안 실내에 갇혀있던 학생들의 정신 건강에도 도움이 되었다고 관계자들은 말했다.

그러나 도시 지역의 경우 야외 수업이 불가능할 수 있다고 코건은 말했다. 총기 폭력의 위협과 같이 기타 공중보건 문제가 우려될 경우에는 교실 창문과 문을 폐쇄해야 할 수 있기 때문이다.

  1. 일부 학교는 여전히 소독에 너무 집착하고 있다.

2020년 7월, 디 애틀랜틱(The Atlantic) 잡지의 기고가인 데릭 톰슨(Derek Thompson)은 ‘위생 극장(hygiene theater)’이라는 신조어를 만들었다. 수많은 연구를 통해 바이러스가 표면 접촉이 아닌 공기중 비말을 통해 퍼지는 것으로 밝혀졌음에도 불구하고, 여전히 많은 기업과 공공기관에서 소독을 철저히 하는 데 시간과 자원을 쏟고 있었기 때문이다.

그로부터 1년도 더 지난 현재, 필자가 학교 관계자를 대상으로 인터뷰를 진행해보니 위생 극장이라는 용어는 여전히 많은 학군에서 유효한 것으로 드러났다. 필자가 “어떠한 안전 지침이 있는가?’ 질문했을 때, 관계자들은 종종 철저한 소독 및 엄청난 양의 손 소독제를 언급했다. 환기 문제는 추가 질문 후에야 나오곤 한다. 예를 들어 앤드루스 카운티 지역에서는 감염 사례가 확인될 경우 관리인이 교실을 청소했지만, 밀접 접촉자에 대한 격리 지침은 필수가 아니었다.

코건은 “학교에서 접촉이 잦은 영역을 청소하는 것은 매우 중요하다”면서도 “마스크 착용, 신체적 거리 두기, 예방 접종 외 기타 조치가 더 중요한 보호 요소”라고 말했다.

  1. 학부모와 교사에게 자녀 보호를 위한 결정권을 위임해야 한다.

지난 학년도에 학생 간 전염을 방지하기 위한 대책으로 많은 지역에서 체온 및 증상 검사를 시행했다. 그러나 인디애나 주 오스틴에서는 그러한 형식적인 검사가 교사나 학부모의 직관보다 덜 효과적인 것으로 입증되었다. 교사들은 상태가 안 좋은 학생들을 쉽게 알아챘으며, 비록 학생이 체온 검사를 통과했더라도 보건 교사를 찾아가라고 요청할 수 있었다.

제텔리나는 “교사와 학부모가 아픈 아이가 교실에 들어오는 것을 막는 보호막 역할을 할 수 있다”며 “부모들은 아이들의 증상과 건강 상태에 대한 이해도가 높다”고 말했다.

텍사스 주 앤드루스에서 지역 행정가들은 부모들에게 코로나 감염 증상에 대한 정보를 제공한 후, 그들 스스로 자녀의 등교 여부를 결정하도록 맡겼다. 그러나 코건은 텍사스 주 정부가 학생들의 격리 및 마스크 착용을 스스로 결정할 수 있도록 허용한 점을 언급하며 이 지역이 “부모에게 과도한 결정권”을 부여했다고 지적했다. 이는 앤드루스 카운티 보건 기관의 우려와도 일치한다.

  1. 학교 정책을 추진하기 위해서는 좀 더 세분화된 데이터가 필요하다.

팬데믹 기간 내내 필자는 교내 코로나19 감염 사례에 대한 상세한 공적 데이터가 부족하다고 주장해왔다. 여전히 연방 정부는 적절한 데이터를 쌓는 데 손 놓고 있다. 그나마 데이터를 제공했던 몇몇 주에서도 대부분 사례(예컨대 대면 수업 참여자 수 혹은 검사 결과에 관한 수치 등)에 관한 주요 맥락을 구성하는 데 도움이 되지 않는 파편화된 정보만을 주었다. 이와 관련해 정확한 수치를 파악할 수 없다면, 학군을 서로 비교하거나 성공 사례를 확인하는 일이 어려워진다.

학교 재등교에 관한 필자의 연구는 또 다른 데이터 문제를 드러냈다. 대부분의 주에서 개별 지역 수준에서 어떠한 코로나19 지표도 제공하지 않기 때문에, 학교 관계자들은 언제 안전 지침을 강화하거나 완화해야 하는지 알기 어려운 실정이다. 예를 들어 오리건 주의 포트 오포드-랭글로이스라는 소박한 지역에서, 결정권자들은 전체 카운티에서의 코로나19 지표에 의존해야 했다. 2020년 가을, 이 지역에서 감염 사례가 0건이었음에도 불구하고 봄까지 고학년 학생을 대상으로 한 대면 수업을 시행할 수 없었다. 왜냐하면 카운티의 다른 지역에서 발생한 감염 건 수가 증가했기 때문이다. 코건은 뉴저지에서 비슷한 문제를 발견했다.

제텔리나는 “개별 지역 수준에서 학교 지역사회가 공중보건 기관과 협력하여 더 많은 정보에 입각해 의사결정에 필요한 데이터를 얻을 수 있을 것”이라고 말했다. 그러나 더 크고 체계적인 수준에서 세분화된 코로나19 데이터를 얻는 것은 더 까다롭다. 즉 이는 연방 정부 선에서 해야 할 과제다.

  1. 교직원에게 지원을 아끼지 않고 그들이 안전 전략을 수립하는 데 공헌할 수 있도록 장려한다.

교직원은 장시간 근무를 감수하며 코로나19에 관한 관련 지식에 익숙해지고, 엄청난 결심과 창의력을 발휘하여 학생들에게 적절한 학교 경험을 제공하기 위해 힘썼다. 가르친다는 것 자체가 일반적으로 어려운 일이지만, 지난 18개월 동안은 영웅적인 일이었다고 제텔리나는 설명했다. 비록 학교 밖의 많은 이들이 이를 당연하게 여기기도 하지만 말이다.

코건은 교육청 측에서 교직원들에게 학교 안전 관련 결정사항에 발언권을 줌으로써 그들에게 사의를 표할 수 있다고 권고했다. 그녀는 “교육자들은 지독한 시간을 보냈으며 거기에 더해 많은 것을 감당해야 했다”면서 “하지만 학교에서 일하는 모든 구성원 역시 마찬가지”라고 말했다. 여기에는 학교 관리인, 교내식당 직원, 그리고 코건이 “건강에 있어 최고 책임자”라고 부르는 보건 교사가 포함된다.

  1. 팬데믹으로 인해 어려움을 겪게 된 학생과 교직원을 지원한다.

영국 임페리얼칼리지 런던(Imperial College London) 연구진에 따르면, 팬데믹 기간 동안 미국에서 약 11만 7,000명의 어린이가 부모 중 한 명 혹은 양쪽 모두를 잃었다. 수천 명의 아이들이 친척, 멘토, 친구들을 잃었고, 수백만 명의 아이들은 가족, 음식 및 주거 불안 등 기타 어려움에 직면해 있다. 학교 측에서 적절한 안전 조치를 모두 준비했다고 해도, 학생들 스스로 그들이 겪은 정신적 충격을 완화할 시간과 여유가 주어지지 않는다면 교직원들은 아이들을 진정으로 지원하기 어렵다.

이러한 관점에서 브루클린의 P.S. 705는 실행 모델이 된다. 이 학교는 학생이 수업에 결석했을 때 선제적으로 가족에 연락하여 도움을 주었다. 이와 관련해서 한 학부모는 “P.S. 705는 ‘온 가족을 따뜻하게 끌어안는’ 학교”라고 말했다.

많은 학생들이 2020년 봄 이후 처음 대면 수업으로 돌아왔던 2021년 9월의 개학 날, 이 학교는 지역사회가 잃은 사랑하는 이들을 위해 침묵의 애도 시간을 가졌다.

앞으로 마주할 새로운 도전

이는 델타 변이가 미국을 휩쓸기 전 2020-2021학년도를 성공적으로 보낸 학교와 지역사회로부터 얻은 교훈이다. 2021년 가을학기에는 전염성 높은 이 바이러스 변이가 새로운 도전이 될 것이다. 필자는 프로젝트의 기반이 되었던 데이터 분석을 통해 시골 지역사회들의 특징을 분석할 수 있었다. 그 결과, 이 지역들은 이전 팬데믹에서 운 좋게 감염률이 낮았을지 몰라도 오늘날 델타 변이로부터 벗어나기는 어려운 것으로 나타났다. 예를 들어, 포트 오포드-랭글로이스를 포함한 오리건 카운티는 2021년 8월 역대 최대 감염률을 기록했다.

델타 변이 문제는 마스크, 백신, 그리고 다른 방역 조치에 대한 심각한 양극화로 인해 더욱 증폭되고 있다. 그럼에도 제텔리나는 “이 문제를 위해 싸우는 수많은 투사가 있다”고 말했다. 과거 재등교 방침을 시행했던 경험으로부터 다시금 배워 지역사회가 더 잘 대응해 나갈 수 있도록 돕는 학부모, 교사, 공중보건 전문가, 그 외 많은 이들이 그 주역이다.

솔루션 저널리즘 네트워크는 보도 보조금과 교육 및 기타 지침을 제공하여 이 프로젝트를 지원했다. 이 링크에서 코로나19 데이터 특보를 위해 이 프로젝트에서 조사한 학교 지역사회 다섯 곳에 대한 자세한 정보를 얻을 수 있다.

이 이야기는 록펠러 재단(The Rockfeller Foundation)의 지원을 받는 팬데믹 기술 프로젝트의 일환으로 작성되었다.

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