How digital beauty filters perpetuate colorism

디지털 시대에 더욱 공고해진 피부색에 관한 고정관념

컬러리즘이라 불리는 피부색에 대한 고정관념이 더욱 심화되면서 온라인상에서 피부색이 밝은 사람들이 점점 더 인기를 끌자 다양한 편집 도구를 활용해 자신의 피부를 더 희게 보이게 만들려는 사람들이 늘어나고 있다. 하지만 전문가들은 이런 움직임이 야기할 여러 가지 부작용에 대해 우려하고 있다.

리즈는 조지아에 살던 10대 시절에 학교에서 끊임없이 괴롭힘을 당했다. 그러다가 몇 년 전 가족과 함께 아이티로 이주했다. 그러나 그곳에서도 다른 학생들과 제대로 어울리지 못했다. 그들은 리즈의 억양이 이상하다고 놀리거나 리즈에게 ‘이상한 냄새’가 난다고 말하는 건 물론이고 리즈가 먹는 음식까지 트집을 잡았다. 그러나 아이들은 무엇보다 리즈의 검은 피부색을 문제 삼아 그녀를 빈번하게 괴롭혔다. 가끔은 리즈가 울음을 그치지 못해서 교사가 리즈를 집으로 돌려보내야 할 때도 있었다. “집으로 돌아가서 설거지할 때 쓰는 구리 수세미 같은 것을 가지고 욕실로 향했던 기억이 난다. 욕실에서 엄마의 표백크림과 수세미로 피부를 박박 문지르곤 했다.” 리즈는 당시 상황을 이렇게 술회했다.

백인 아이들만 리즈를 괴롭힌 건 아니었다. 흑인 아이들도 리즈가 남들과 어울리지 못하고 너무 다르다는 이유로 그녀를 괴롭혔다. 리즈는 당시 들었던 말을 아직도 생생히 기억한다.

“걔는 왜 그렇게 까만 거야?”란 말이었다.

리즈가 하루하루를 고통 속에서 보내야 했던 바로 그 무렵에 그녀의 휴대폰 속 세상에서는 밝은 피부색을 가진 예쁜 여자들의 사진이 끊임없이 쏟아져 나오며 수십, 수백, 심지어 수천 개의 ‘좋아요’와 긍정적인 댓글을 끌어모으고 있었다. 리즈는 천천히 깨닫게 되었다. 이 세상은 자신의 몸매나 입술 같은 일부분만을 원할 뿐이며, 검은 피부나 곱슬머리 같은 것들은 원하지 않는다는 걸. 세상은 자신의 온전한 자아를 원하지 않는 듯했다.

리즈는 괴롭힘에 맞서 싸우면서 이 모든 일이 자신의 검은 피부 때문이라고 생각하게 되었다. 각종 소셜미디어와 인터넷 시각 문화(visual culture)도 그녀의 생각을 뒷받침하고 있었다.

심지어 리즈와 가장 가까운 이들조차도 검은 피부가 바람직하지 않은 것이라는 리즈의 생각을 강화하는 데 일조했다. 리즈는 엄마나 숙모, 친구들까지 모두 자신이 방과 후에 빌려온 미백크림을 사용했다는 사실을 알게 되었다. 그런 미백크림에는 독소뿐만 아니라 발암물질이 들어있는 경우도 많았다. 이런 상황은 리즈를 혼란스럽게 했다. 리즈가 속한 흑인 사회는 인종차별에 맞서 열심히 싸웠지만, 리즈가 경험한 편견 중 어떤 것들은 흑인들로부터 비롯된 것이기 때문이었다.

게다가 소셜미디어는 그저 상황을 악화시키고 있을 뿐이었다.

리즈가 경험했던 피부색에 의한 차별, 즉 ‘컬러리즘(colorism)’은 오래 전부터 시작됐다. 컬러리즘은 밝은 피부색을 순수함과 부에, 그리고 어두운 피부색을 죄악이나 빈곤에 결부하는 유럽의 미적 이상에서 비롯됐다. 그것이 인종차별과 관련이 있기는 하지만, 인종과 상관없이 사람들에게 영향을 미칠 수 있고, 같은 배경을 가진 사람들에게도 각기 다른 영향을 미칠 수 있다는 점에서 인종차별과는 뚜렷이 구분된다.

컬러리즘은 수많은 국가에 만연해있다. 인도에서는 전통적으로 피부색이 어두운 사람일수록 카스트제도에서 더 낮은 계급에 속했다. 중국에서는 밝은 피부색을 아름다움과 고귀함에 결부한다. 미국에서는 다양한 인종의 사람들이 컬러리즘을 경험한다. 이것이 인종보다는 주로 피부색에 뿌리를 둔 편견이기 때문이다. 역사적으로도 노예해방 이전에 피부색이 더 밝은 흑인은 주로 집안일을 맡았고, 피부색이 어두운 흑인은 농장에서 일할 가능성이 컸다.

피부색에 대한 이러한 편견은 오랫동안 사회나 미디어에 존재해왔으나, 디지털 사진과 포토샵이 등장하면서 새로운 방식의 컬러리즘이 등장하게 되었다. 1994년 6월 시사 주간지 <뉴스위크>와 <타임>은 OJ 심슨이 살인 혐의로 재판을 받고 있을 때 그의 머그샷(mug shot, 범인 식별용 사진)을 표지 사진으로 사용했다. 그러나 같은 사진을 사용했는데도 <타임>의 표지 사진에서 OJ 심슨의 피부색이 훨씬 더 어둡게 보였다. 이러한 색 차이는 사람들을 분노하게 했다. <타임>은 사진작가의 주장에 따르면 더 ‘극적인 톤(dramatic tone)’을 만들기 위해서 사진을 어둡게 수정했다. 그러나 그러한 편집은 심슨의 피부색이 더 어둡게 보일수록 미국 대중들이 그를 범죄자로 여길 것이라는 생각을 반영한 결과로 풀이된다.

이러한 고정관념은 매우 심각한 결과를 초래한다. 2011년 미국 빌라노바 대학이 실시한 연구에서 여성 재소자 12,000명을 조사한 결과 그들의 형량과 피부색 사이에 직접적인 관계가 있음이 드러났다.

오늘날 셀카와 얼굴 필터가 널리 유행하면서 디지털 컬러리즘이 확산하고 있다. 수십 억 사람들의 일상이 된 스냅챗, 인스타그램, 틱톡, 페이스북에서 사람들은 그 어느 때보다 훨씬 많은 사진을 보고 있다. 그러나 이러한 시스템 안에는 편향이 존재한다. 애초에 대부분의 개인 카메라에 들어 있는 이미징 칩(imaging chip)에는 피부색 범위가 미리 설정되어 있기 때문에, 그런 카메라로는 실제 다양한 피부색을 정확히 포착하기가 기술적으로 불가능하다.

또한 그렇게 촬영한 사진을 수정하는 일도 많다. 스냅챗은 2억 명 이상의 이용자가 자사의 필터, ‘렌즈(Lens)’를 매일 사용한다고 말한다. 이러한 이용자 중 일부는 피부색을 밝게 수정하기 위해서 필터를 사용하고 있으며, 다른 필터와 자동 보정 기능도 인스타그램과 틱톡에서 사진 속 피부색을 밝게 수정하고 있다. 사진 기술과 이미지 필터는 이러한 ‘피부 미백’ 작업을 이용자가 거의 감지할 수 없는 방식으로 처리할 수 있다. 한편 소셜미디어 알고리즘은 피부색이 어두운 사람들에게 악영향을 끼치며 밝은 피부색을 가진 사람들의 인기를 끌어 올린다. 이번주에도 트위터의 이미지 자르기 알고리즘(image-cropping algorithm)이 피부색이 더 밝고 더 갸름하며 더 젊은 얼굴을 선호한다는 사실이 밝혀졌다.

셀카로 형성된 자부심

우리는 이전에 디지털 기술이 미의 기준을 한정하고 있는 방식에 관해 보도한 적이 있다. 이러한 현상으로 인해, 다양한 편집 도구의 등장으로 쉽게 만들 수 있게 된 특정한 외모를 가리키는 ‘인스타그램 얼굴(Instagram face)’이라는 개념이 탄생하게 되었다. 작은 코, 큰 눈, 통통한 입술로 이루어진 이러한 얼굴을 보여주는 사진에는 더 많은 댓글과 ‘좋아요’가 달리고, 결과적으로 추천 알고리즘은 이런 사진들을 우선시하게 된다. 우리는 또한 이상적인 미의 기준이 예상보다 더 극적으로, 더 빠르게 획일화되고 있다고 말하는 연구자들과 인터뷰를 했다. 이러한 현상은 특히 젊은 여성들이 자신을 바라보는 방식이나 자신의 정체성을 형성하는 방식에 깊은 영향을 미칠 수 있다.

그러나 미시간 주립 대학 교수이자 컬러리즘 전문가인 로널드 홀(Ronald Hall)은 이러한 현상이 특히 어두운 피부색을 가진 여성에게 비극을 초래할 수 있다고 말한다. 가령 유럽인들의 외모가 점점 더 이상적인 외모로 여겨지게 되면 젊은 여성들은 그들을 모방할 것이고, 매우 어두운 피부를 가진 여성들은 빠져나갈 곳이 없어진다는 것이다. 그는 “그들이 바로 자해 가능성이 가장 큰 사람들”이라고 강조했다.

홀이 우려하는 그러한 피해에는 표백이나 신체에 해가 되는 다른 위험한 행동들이 포함된다. 피부 미백 산업은 급속도로 성장하여 현재는 매년 전 세계적으로 80억 달러(한화 약 9조 4,000억 원) 이상을 벌어 들이고 있다. 그러나 신체적인 위험 외에도 전문가들과 활동가들은 온라인상의 컬러리즘이 가져오는 정서적, 심리적 영향까지 연구하기 시작했다.

위스콘신 대학 매디슨 캠퍼스의 심리학 박사과정생 에이미 니우(Amy Niu)는 셀카 편집에 관해 연구하고 있다. 2019년 니우는 미국과 중국 여성들을 대상으로 뷰티 필터(beauty filter)가 셀카에 미치는 영향을 파악하기 위한 연구를 진행했다. 니우는 대학생 연령대의 여성 325명의 사진을 찍은 뒤 그들에게 말하지 않고 일부 사진에 필터를 적용했다. 그러고 나서 여성들에게 수정된 사진과 수정되지 않은 사진을 봤을 때 느껴지는 감정과 자부심 정도를 측정해 달라고 요청했다. 아직 발표하지 않은 이 연구 결과에 따르면, 중국 여성들은 수정된 사진을 봤을 때 자부심을 강하게 느꼈으나 미국 여성(참여자의 87%가 백인이었다)은 사진 수정 여부와 상관없이 같은 감정을 느꼈다.

니우는 이러한 결과가 ‘미의 기준과 뷰티 필터에 예민한 정도’를 볼 때 두 문화 간에 큰 차이가 있음을 보여준다고 생각한다. 나우는 “기술 기업들은 이 점을 인지하고 있기 때문에 각기 다른 문화권에 속한 사람들의 필요에 맞춘 다양한 필터를 만들어내고 있다”고 말했다.

이러한 현상을 확실히 보여주는 증거가 있다. 미국에 거주하는 여성인 니우는 틱톡과 중국 버전인 더우인(Douyin)을 둘 다 사용한다. (같은 회사에서 만든 두 앱은 같은 콘텐츠를 공유하지는 않지만, 기능 대부분이 동일하다.) 두 앱에는 ‘뷰티(beautify)’ 모드가 있지만, 효과가 다르다. 더우인에서 뷰티 모드를 사용하면 얼굴을 부드럽게 만들고 피부색을 밝게 하는 효과가 틱톡에서보다 극단적인 수준으로 적용된다.

니우는 이러한 차이가 단순히 문화마다 다른 미의 기준을 반영하고 있는 것이 아니라 그러한 기준을 영구화한다고 생각한다. 미국 백인들은 피부는 구릿빛으로, 치아는 더 하얗게, 속눈썹은 더 길게 만들어주는 필터를 선호하는 경향이 있으나 중국 여성들은 피부색을 밝게 만들어주는 필터를 선호한다.

니우는 필터로 수정한 사진이 엄청나게 늘어나면서 특히 중국 여성들에게 점점 더 획일화된 미의 기준을 주입하고 있는 점을 우려하고 있다. 니우는 “중국에서 미의 기준은 더 획일화되어 있다”며, “그러한 필터들이 우리 외모의 다양성을 지우고 하나의 특정한 외모만을 강요한다”고 덧붙였다.

매우 좋지 않다”

아미라 아다웨(Amira Adawe)는 젊은 유색인종 여성들이 소셜미디어에서 필터를 사용하는 방식에서 같은 현상을 목격해왔다. 아다웨는 컬러리즘과 피부 미백 관행에 맞서고 있는 미네소타 기반의 비영리단체 뷰티웰(Beautywell)의 설립자이며 현재 이사직을 맡고 있다. 뷰티웰은 젊은 유색인종 여성들에게 온라인 안전과 건강한 디지털 생활, 물리적 피부 미백의 위험성을 교육하는 프로그램을 운영한다.

아다웨는 프로그램에 참여한 여성들에게 소셜미디어 필터가 피부색을 밝게 수정하고 있다는 사실을 알려줘야 할 때가 많다고 말한다. 그러면서 아다웨는 “그들은 그게 정상이라고 생각한다. 그래서 ‘이건 미백이 아니라 그냥 필터일 뿐’이라고 말한다. 이런 젊은 여성 대다수는 이런 필터를 사용하면서 ‘와, 나 정말 예뻐 보여’라고 생각한다”고 설명했다

필터는 사용이 너무 쉽다. 그저 클릭 몇 번이면 사용자들은 자신의 외모를 다른 사람들이 이상적으로 여기는 외모와 비슷하게 만들 수 있다. 그렇기 때문에 많은 젊은 여성은 결국 온라인에서 자신이 밝은 피부를 가진 척 가장하게 된다. 그러면 디지털 세상에서는 더 쉽게 인정받을 수 있지만, 현실에서는 자신의 실제 외모와 자신을 동일시하기가 더 어려워질 수도 있다.

아다웨는 뷰티 필터를 사용하는 것이 컬러리즘을 심화하는 악순환에 포함될 수 있음을 설명하다가 자주 저항에 부딪히곤 했다. 필터는 이미 일부 여성들이 자신을 인식하는 방식에서 필수적인 부분이 되었다.

아다웨는 “매우 좋지 않다. 이러한 필터를 사용하면 자신이 충분히 아름답지 않다는 생각을 하게 된다”라고 말했다.

필터는 피부색과 상관없이 복잡한 문제이기도 하다.

20대 중반의 혼혈 여성 핼리는 자신의 인종 정체성에 관해 생각할 때가 많다. 핼리는 자신의 외모를 묘사할 때 많은 사람들이 ‘애매하다’라는 표현을 사용한다고 하면서, “나에게는 백인에 가까운 특징들이 있다. 내 피부색은 다른 혼혈 여성보다 밝은 편이고, 심한 곱슬머리도 아니다”라고 말했다. 핼리도 예전에는 데이트 앱을 즐겨 사용했다. 어느 날 피부색이 더 어두운 친구들과 대화를 하다가 핼리는 데이트 앱에서 자신이 경험한 것이 친구들과는 매우 다르다는 사실을 깨닫게 되었다.

핼리는 “솔직하게 우리는 매칭 상대와 매칭 수를 비교했고, 거기서 나는 이상한 점을 깨닫기 시작했다. 흑인이나 아프리카계 라틴계(Afro-Latina) 친구들은 매칭이 잘 되지 않았다”라고 말했다.

사진의 매력도에 점수를 매기는 ‘뷰티 평가 알고리즘(beauty-scoring algorithm)’이 피부가 하얀 여성에게 더 높은 점수를 준다는 사실은 이미 잘 알려져 있다. 3월에 우리는 세계에서 가장 큰 안면인식 기업, 페이스++(Face++)가 디지털 플랫폼, 그중에서도 특히 온라인 데이트 사이트에 인종 편향적인 뷰티 평가 알고리즘을 어떻게 판매하는지에 관해 보도했다.

핼리는 자신이 데이트 앱에서 경험한 것이 실제 사회의 인식을 반영하고 있다고 말한다. “이러한 현상은 인종차별과 컬러리즘뿐만 아니라 우리 사회에서 벌어지고 있는 모든 문제에 뿌리를 두고 있다.” 이러한 경험으로 인해 좌절감을 느낀 핼리는 모든 데이트 앱을 삭제했다. MIT 테크놀로지 리뷰는 많은 데이트 사이트 측에 매칭을 위한 뷰티 평가 알고리즘 사용 여부를 묻기 위해 접촉해오고 있으나, 알고리즘 사용을 인정하는 곳도 부정하는 곳도 없다.

그러나 데이트 사이트가 페이스++ 같은 시스템을 사용하지 않는다고 해도, 시간에 따른 사용자의 선호도를 파악하기 위한 추천 알고리즘은 사용한다. 그리고 추천 알고리즘은 컬러리즘과 편향이 스며들어 뿌리내릴 수 있는 또 다른 위험 요소이다.

사용자 선호도를 바탕으로 한 추천 알고리즘은 사회의 편향을 반영하는 경우가 많다. 이 경우에는 오랫동안 미디어와 모델링에서 분명히 드러났던 다양성 문제를 반영하고 있다. 이러한 편향이 온라인 인플루언서들의 세상을 형성했고, 그 결과 밝은 피부색을 가진 사람들의 사진이 자연스럽게 가장 인기 있는 사진이 되었다. 맞춤화된 정보만 받을 수 있는 이러한 ‘필터 버블(filter bubble)’ 내부에서 사람들의 행동을 해석하는 알고리즘은 사람들이 어두운 피부색을 가진 이들을 싫어한다고 추정할지도 모른다. 그리고 상황은 더 악화된다. 추천 알고리즘에도 앵커링 효과(anchoring effect, 처음 접한 정보가 판단의 기준이 되는 효과)가 있다고 알려져 있기 때문이다. 이러한 효과로 인해 알고리즘이 내놓는 결과는 이용자의 무의식적 편향을 강화하고, 심지어 나중에는 이용자의 선호도까지 바꿀 수 있다.

한편, 틱톡을 포함한 소셜미디어 플랫폼은 일부 흑인 크리에이터들의 콘텐츠를 의도적으로 ‘몰래 차단(shadow-banning)’했다는 이유로 비난받아왔다. 특히 ‘흑인의 생명도 소중하다(Black Lives Matter)’ 운동에 동참했거나, 인종차별에 관해 이야기하는 이들의 콘텐츠가 차단되었다. 이로 인해 그들의 영향력은 약화되고, 차별을 만드는 악순환은 더 강해진다. (성명에서 틱톡의 대변인은 “우리는 절대 인종을 이유로 콘텐츠나 계정을 관리하지 않는다”라고 말했다.)

미시간 주립 대학의 로널드 홀은 특히 유색인종 여성에게 미칠 영향을 “매우 우려”하고 있다고 말한다. 그는 “유색인종 여성은 매력적인 여성이 되고 싶다면 피부색이 밝아야 한다는 메시지를 끊임없이 받고 있다”라고 말한다.

한편 아다웨는 이런 상황을 해결할 유일한 방법이 피부색을 밝게 하는 필터를 전면적으로 금지하는 것뿐이라고 생각한다. 아다웨는 스냅챗 측에 이러한 내용을 요구하는 이메일을 보냈다고 한다. 그녀는 “필터를 원하는 사람이 많다는 이유로 소셜미디어 기업들은 계속 필터를 만들고 있다. 하지만 나는 그들이 알고 있든 모르고 있든, 의도적이든 그렇지 않든 그들의 행위가 컬러리즘을 심화하고 있다고 생각한다”라고 말했다.

스냅챗의 개발사 스냅의 대변인은 MIT 테크놀로지 리뷰에 “우리의 목표는 모든 스냅챗 이용자들을 포용할 수 있는 제품을 만드는 것이며, 이를 위해 다양한 과정과 계획을 시행해왔다. 스냅챗 사용자를 위한 우리의 지침은 차별과 고정관념을 금지하는 것이다. 이러한 지침은 렌즈(Lens)를 만들어 제출할 때도 적용된다. 우리는 렌즈를 광범위하게 검토하는데, 여기에는 다양한 피부색에 맞춰 테스트하는 과정도 포함된다”라고 말했다.

스냅은 전문가들과 협업하여 조언을 받고 있으며, 올해 초에는 더 광범위한 피부색을 포착할 수 있는 ‘포용적인 카메라(inclusive camera)’ 개발 계획을 개시했다고 말했다.

완전히 다른 관점

현재 미네소타에 거주하고 있는 리즈는 오랫동안 컬러리즘의 영향에서 벗어나기 위해 노력해야 했다. 그녀는 치료를 받으러 다니고, 사진 수정에 관한 유튜브 튜토리얼 영상을 끊임없이 봤으며, 심지어 피부색이 덜 어두워 보이는 사진을 찍고 싶어서 600달러짜리 카메라까지 구매했다. 그러다가 결국 이 모든 것이 자신에게 얼마나 해로운 일인지 깨닫게 되었다.

리즈는 “나는 이제 다른 이들의 소셜미디어를 완전히 다른 관점으로 본다”라고 말했다.

리즈는 이제 엄마가 되었다. 우리가 줌을 통해 이야기를 나눴을 때, 나는 옹알이하는 작은 아기의 인사를 받았다. 나는 매우 기뻤으나 리즈는 카메라 위치를 조정하면서 깊이 사과했다.

리즈는 자신처럼 어두운 피부를 가진 아름다운 여성의 모습을 보여주는 무보정 사진을 온라인에서 더 많이 보고 싶어 한다. 리즈는 사진 속 자신의 피부색을 더는 수정하지 않는다. 그리고 쉽지는 않지만 자신의 머릿속에 부정적인 생각이 떠오르지 않도록 노력하고 있다. 그녀는 이렇게 말했다. “누군가가 어두운 피부색의 아름다운 여성에게 뭐라고 말하는 모습을 보면 깜짝 놀랄 것이다. 온라인에서 목격했든 실제로 목격했든 상관없이 나는 그 사람에게 한 마디 할 것이다. 이제 더는 이 문제에 관해 조용히 있을 수 없다. 내가 이렇게 되기까지 오랜 시간이 걸렸다. 나는 내 아들에게 가르쳐줄 것들에 관해 더 자각하고 있을 것이다.”

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