We won’t know how bad omicron is for another month

오미크론의 위험성을 제대로 파악하려면 시간이 더 필요하다

남아프리카 공화국에서 새로운 코로나19 변이인 ‘오미크론’이 발견되면서 전 세계 방역당국에 비상이 걸렸다. 바이러스 염기서열 분석을 통해 조기에 오미크론을 발견할 수 있었지만, 오미크론의 전염성이나 특성을 파악하기까지는 아직 더 많은 시간이 필요하다. 오미크론에 관한 세 가지 질문을 통해 현재 상황을 점검해보자.

남아프리카공화국에서 코로나19 오미크론 변이를 발견한 것은 바이러스의 유전자 염기서열 분석을 통해 위험해 보이는 바이러스 게놈의 변화를 조기에 파악한 덕분이었다.

오미크론은 30개가 넘는 유전자 돌연변이를 가지고 있으며, 그중 일부는 이전에 다른 변이에서도 바이러스 전파 속도를 높이는 원인으로 관찰된 적이 있는 것들이다. 그 외 다른 돌연변이들은 아직 과학자들이 제대로 파악하지 못한 것들이기 때문에 우려를 낳고 있다. 걱정스러운 부분은 오미크론이 끔찍한 돌연변이들이 모여서 탄생한 변이 바이러스일 수도 있다는 점이다. 이러한 우려로 인해 몇몇 국가들은 아프리카에서 비행기가 입국하지 못하도록 막는 여행 금지 조치를 발 빠르게 시행했다.

그러나 오미크론이 실제로 문제가 될만한 변이인지 과학자들이 파악할 때까지는 어느 정도 시간이 소요될 것으로 보인다. ‘넥스트스트레인(Nextstrain)’이라고 불리는 바이러스 유전자 정보 데이터베이스 운영을 돕고 있는 베른의 분자역학자 엠마 호드크로프트(Emma Hodcroft)는 “지금 시점에서 명심해야 하는 정말 중요한 부분은 우리가 밝혀내고자 하는 것들 대부분에 관한 충분한 데이터를 우리가 아직 확보하지 못했다는 것”이라고 밝혔다.

이 기사에서는 과학자들이 알고 싶어 하는 것이 무엇인지, 얼마나 이른 시일 내에 그들이 그 답을 찾게 될 것인지 알아봤다. 이전에 발견된 알파나 델타 같은 다른 변이 바이러스의 사례를 고려하면, 오미크론이 특성을 드러내는 데에도 최소 한 달 정도의 시간이 걸릴 것으로 보인다.

이 기사에 포함된 연구 관련 내용들은 스위스 베른대학교 전문가들이 참여한 트위터 스페이스 토론에서 11월 30일 화요일에 공유된 것이다.

백신이 여전히 유효한가?

우려되는 부분: 모더나의 스테판 방셀(Stéphane Bancel) 대표는 파이낸셜 타임스(Financial Times)와의 인터뷰에서 오미크론으로 인해 백신이 타격을 입을 것이라는 발언을 하여 주식시장에 파문을 일으켰다. 그는 백신의 효능에 ‘상당한 감소’가 있을 것으로 예측하면서 과학자들이 자신에게 “상황이 별로 좋지 않다”고 말하고 있다고 덧붙였다.

실험 방법: 현재 이용 가능한 백신들이 얼마나 효과가 있는지 실제로 알아내기 위해서 전 세계 연구자들은 감염된 여행객들의 신체에서 오미크론을 분리하기 위해 바쁘게 움직이고 있다. 그들은 오미크론을 실험실에서 배양한 후에 백신 접종을 마친 사람에게서 가져온 혈장에 노출시킬 것이다. 그러면 그 사람의 항체가 바이러스를 얼마나 잘 막아내는지 측정할 수 있다. 다른 실험실들에서는 오미크론에 관한 유전자 정보를 이용해서 오미크론의 스파이크 유전자를 집어 넣을 ‘가짜 바이러스’를 만드는 방식으로 비슷한 테스트를 수행할 것이다.

베른대학교의 바이러스학자 폴커 틸(Volker Thiel)은 “이러한 실험은 ‘항체가 오미크론도 무효화할 수 있는가?’라는 질문의 답을 찾기 위해 중요하다. 항체가 바이러스를 막아내는 정도에 따라서 백신이 여전히 유효한지 아닌지 말할 수 있을 것”이라고 설명했다.

소요 기간: 이런 유형의 테스트에는 대개 2~3주가량이 소요된다. 알파 같은 과거 변이의 경우, 모더나와 바이오엔테크(BioNTech) 같은 기업들이 실험을 수행한 뒤 결과를 발표할 때까지 한 달 정도 걸렸다.

미래 전망: 백신이 오미크론을 막을 수 없다면, 모더나나 바이오테크 같은 기업들은 새로운 변이 바이러스의 변화된 유전자 구성을 반영하기 위해 처음으로 자신들이 개발한 메신저 RNA 백신을 개량해야 할 것이다. 몇 년의 시간이 흐르면 그런 일은 흔한 일이 될 수도 있다. 미래에는 독감 예방 주사와 마찬가지로 매년 겨울이 올 때쯤에 주기적으로 코로나19 백신을 맞아야 할 것으로 예상된다.

오미크론이 더 쉽게 전염되는가?

우려되는 부분: 오미크론은 남아프리카공화국 요하네스버그가 위치한 하우텡 지역에서 널리 확산되고 있으며, 현재 20여 국에서 발견되고 있다. 과학자들은 오미크론 자체가 전염이 빠른 것인지, 아니면 오미크론에 백신이나 기존 감염을 통해 몸에 생성된 면역체계가 통하지 않아서 확산이 빠른 것인지 궁금해하고 있다.

실험 방법: 전염성을 실험실에서 테스트하기는 어렵다. 따라서 실제 바깥세상에서 실험이 진행되어야 한다. 연구자들은 실제 코로나19 확진자 중에 오미크론으로 인한 감염 사례가 어느 정도인지 추적하기 위해 유전자 염기서열 분석을 사용할 것이다. 만약 오미크론으로 인한 감염자 비율이 늘어난다면, 그리고 비슷한 증가세가 다른 나라에서도 관찰된다면, 오미크론의 전염성이 강하다는 증거가 될 것이다.

2020년 영국에서 등장했던 알파 변이 때도 마찬가지였다. 2020년 12월까지 알파 변이로 인한 확진자 비율이 영국에서 증가세를 보였고, 몇 달이 지나자 나머지 유럽 지역과 미국에서도 알파 변이로 인한 확진자가 전체 확진자 중 대다수를 차지하게 되었다. 이후에 알파 변이는 델타 변이로 대체됐다. 알파와 델타 두 변이 모두 처음 등장한 이후로 확진 건수의 대부분을 차지하게 될 때까지 넉 달 정도의 시간이 걸렸다. 오미크론도 전례를 따른다면, 2022년 3월이나 4월쯤에는 지배적인 바이러스 유형이 될 것이다.

틸은 “확진자 중에 변이 바이러스로 인한 확진자 비율이 커지는 것은 그 변이 바이러스의 전염성이 다른 것보다 더 강하다는 것을 의미한다. 그러나 그런 전염이 한 지역에서만 일어난다면, 우연의 일치 때문일 수도 있다”고 설명했다. 따라서 그는 남아프리카공화국에서 오미크론이 우세적인 것만으로 오미크론의 전염성이 강하다고 확신할 수는 없다고 설명했다.

소요 기간: 변이 바이러스의 전염성이 강하다는 확실한 증거를 확보하기 위해서는 적어도 한 달 이상의 기간이 필요할 것이다. 새롭게 감염된 사람이 타인에게 바이러스를 감염시킬 정도가 되려면 5일에서 6일 정도의 시간이 필요하기 때문이다. 오미크론의 전파 속도가 빠른지 이해하기 위해서 과학자들은 오미크론이 누군가를 감염시키고 확산되는 과정을 여러 번 관찰할 필요가 있다.

이러한 연구에는 과거에 수집한 표본들의 염기서열을 분석하는 것도 큰 도움이 된다. 이미 나이지리아 의사들은 자국에서 수집한 코로나19 표본에서 오미크론을 발견했다고 발표했다. 네덜란드 당국 역시 11월 중순부터 확보한 표본에서 오미크론을 발견했다. 이러한 염기서열 분석을 통해 오미크론이 시작된 시기를 더 제대로 파악할 수 있다.

미래 전망: 변화하고 있는 것은 사스코로나바이러스2(SARS-CoV-2, 코로나19 원인 바이러스)뿐만이 아니다. 팬데믹이 유행하고 있는 인간들의 상황도 변화하고 있다. 오미크론은 거의 모든 사람이 백신 접종을 마친 국가들, 다른 백신을 사용하는 국가들, 대부분의 사람들이 이미 코로나19에 감염된 지역들, 중국이나 뉴질랜드 같은 ‘제로 코로나’ 국가들까지, 다른 변이 바이러스들과 비교해서 훨씬 다양한 상황과 조건들을 마주할 것이다. 즉, 어떤 지역에서는 오미크론이 기승을 부릴 수도 있지만, 다른 지역에서는 흐지부지될 수도 있다는 뜻이다.

오미크론이 더 심각한 증상을 유발하는가?

우려되는 부분: 처음에 일부 남아프리카공화국 의사들은 오미크론에 감염될 경우 증상이 더 가볍다고 발표했다. 그러나 그 이후에 더 많은 병상이 채워지고 있다는 보도가 나왔다. 현재 오미크론에 감염됐을 때 더 심각한 증상을 보이는지 아닌지는 아무도 알 수 없다.

문제는 오미크론이 너무 최근에 등장한 변이 바이러스이므로 대부분의 확진자들이 감염된 지 아직 1~2주밖에 지나지 않았다는 점이다. 코로나19가 심각한 증상이나 심지어 죽음까지 이어지는 데는 보통 몇 주씩 소요된다. 베른의 전염병학자 크리스티안 알트하우스(Christian Althaus)는 “코로나19 중증 가능성에 대해 무언가 말을 하기에는 아직 너무 이르다. 지금까지 우리는 아무것도 확실히 말할 수가 없다”고 밝혔다.

실험 방법: 병의 중증도를 측정하기 위해서 연구자들은 쥐나 원숭이 같은 실험실 동물들을 오미크론에 노출시킬 수도 있다. 그러나 최종적인 답은 의사의 관찰, 병원 기록, 사망자 수 같은 실제 세상의 기록에서 알아낼 수 있을 것이다.

소요 기간: 오미크론이 코로나19 중증을 초래하는지 또는 어떤 다른 증상을 보이게 하는지는 아마도 답하기에 가장 오랜 시간이 걸릴 문제일 것이다. 어쩌면 두세 달 정도 걸릴 수도 있다.

오미크론을 둘러싼 모든 불확실함과 백신이 제대로 효과를 발휘할 수 없을지도 모른다는 불안함이 가득한 상황에서, 연구자들은 대중들에게 어떤 변이의 확산도 늦출 수 있는 가장 좋은 전략들을 상기시키고 있다. 바로 격리, 사회적 거리두기, 마스크 착용 같은 전략이다. 틸은 “이러한 전략조차 통하지 않는 변이는 없다”고 강조했다.

그는 또한 오미크론이 다가올 상황을 보여주는 징조라고 지적하며 이렇게 말했다. “앞으로 몇 달 또는 몇 년 동안 상황이 매우 어려울 것이다. 새로운 변이가 계속 등장할 것임을 명심해야 한다. 그러나 주식시장은 모든 변이 바이러스에 일일이 반응하지 말아야 한다. 미래에는 우리가 대처할 방법을 찾아야 할 것이다.”

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