Why it’s so hard to tell porn spam from Chinese state bots

중국 시위에 대한 트윗이 포르노 스팸으로 뒤덮였다

중국에서 벌어진 코로나19 봉쇄 조치에 반대하는 시위에 대한 소식을 트위터에서 검색해 보면 그 결과는 포르노 스팸으로 도배되고는 한다. 이 사건을 파헤친 최신 연구에 의하면 이 포르노 스팸은 중국 정부의 여론 조작 활동이 아닐 가능성이 높다.

몇 주 전, 중국 정부의 엄격한 제로 코로나(zero-covid) 정책에 반대하는 시위가 절정에 이르렀을 때, 트위터에서 베이징, 상하이 등 주요 시위 도시들을 검색한 사람들은 충격에 빠졌다. 검색 결과가 중국어로 된 하룻밤 만남이나 성매매 광고로 계속 연결되었기 때문이다. 당시 사람들은 중국 정부가 검색 결과에 혼란을 주어 시위 정보를 알리는 트윗들에 접근하지 못하도록 조작 활동을 벌이고 있다고 의심했다.

그러나 스탠퍼드 인터넷 옵저버터리(Stanford Internet Observatory)가 지난 12월 19일 발행한 보고서에 의하면 중국 정부는 트위터의 스팸 콘텐츠와는 관련이 없을지 모른다. 보고서를 작성한 데이비드 티엘(David Thiel)은 “실제 시위 관련 콘텐츠가 스팸으로 가려졌지만 그렇게 하도록 설계되었거나 중국 정부가 고의로 조작했다는 증거가 없다”라고 언급했다.

트위터의 스팸 계정들은 트위터를 계속해서 괴롭혀온 평범한 상업적 스팸 봇(spam bot)으로 보인다. 이 계정들은 포르노 콘텐츠에 접근하기 위한 수단으로서 해외 네트워크를 이용하고 있는 중국인들의 관심을 끌기 위해 만들어졌다.

그렇다면 스팸의 “엄청난 상승세”는 단순한 우연에 불과할까? 그럴 가능성이 높다. 티엘이 이 스팸 봇들이 중국 정부와 관련이 없다고 생각하는 2가지의 이유가 있다.

첫 번째로, 이 트위터 계정들은 오랜 기간 스팸 트윗을 게시하고 있다. 11월 15일부터 29일까지 60만 개 이상 계정들의 활동 데이터를 분석한 결과 시위가 발생하기 전에 오히려 더 지속적으로 많은 트윗을 올렸다. 그리고 중국 내 반정부 시위에 관련된 관심과 대화가 줄어든 이후에도 이 계정들은 계속해서 스팸 트윗을 올린 것으로 보인다.

아래 2개의 데이터 분석 차트를 확인하길 바란다. (참고로, 시위는 11월 27일경 절정에 이르렀다.)

중국 내에서 시위가 한창 발생하던 시점에 스팸성 트윗의 활동도 급증한 것처럼 보이는가? 아래 그래프는 11월에 실제로 더 많은 봇 계정들이 생성되었음을 알려준다.

그러나 티엘은 트위터 플랫폼에서 콘텐츠는 조정 과정을 거치게 되고 그 과정에는 시간이 걸린다고 강조한다. 사람들은 ‘생존자 편향(survivorship bias)’이라 불리는 데이터 분석의 오류를 무시하는 경향이 있다. 오래된 스팸 콘텐츠와 계정들은 플랫폼에서 계속 제거되지만 연구자들은 정지된 트위터 계정의 데이터를 가지고 있지는 않다. 따라서 이 그래프는 트위터의 스팸 필터링에서 ‘생존한’ 계정들만 보여준다. 11월에 데이터가 급증한 듯이 보이는 이유는 삭제된 계정을 대체하기 위해 새로운 계정들이 생성되었기 때문이다. 그러나 몇 달 후에 그래프를 다시 보면 그 계정들은 전부 사라졌을 것이다. 다시 말해서, 시위 직후에 데이터 분석을 했다면 스팸 활동이 최근에 시작되었음이 확연해 보이지만, 사실 완전한 진실은 아니다.

두 번째로, 스팸 계정들로 시위 정보를 감추려는 의도가 있었다면 중국 정부는 꽤 형편없는 작업을 한 셈이다. 티엘은 “성매매 광고 스팸이 중국의 많은 도시들을 키워드와 해시태그로 걸어 두었다”고 말했다. 즉, 그 성매매 스팸용 트윗들은 실제로 중국 내 반정부 시위 관련한 트윗에 붙은 해시태그들, ‘#A4Revolution’이나 ‘#ChinaProtest2022’을 전혀 사용하지 않았다. 그는 “정부가 시위를 감추고 싶었다면 분명히 트윗에 이런 해시태그를 붙였겠지만 그런 일은 없었다”라고 말했다. 티엘은 그가 분석한 약 30,000개의 트윗이 이 영향력 있는 해시태그들을 포함하고 있었지만 “그 가운데 스팸이라고 여길 만한 트윗은 없었다”라고 설명했다.

티엘은 “사람들은 콘텐츠가 중국으로 되어 있다는 이유만으로 모든 트윗들을 정부의 여론 조작 활동으로 결론을 내리는 경향이 있다”라며, “물론 과거 중국 정부는 온라인에 다수의 가짜 게시물을 올리는 작업을 한 적이 있다. 그러나 정부의 배후 활동을 기본적으로 가정해서는 안 된다”라고 강조했다.

모든 정황을 고려하면 티엘은 당시의 포르노 광고가 제법 수익성이 좋은 평범한 상업적 스팸이었다고 생각한다. 중국 내 온라인 플랫폼들은 포르노 콘텐츠를 엄격하게 검열하기 때문에 사람들은 종종 대안적 방법들을 찾는다. 그들은 글로벌 PC 게임 플랫폼 스팀(Steam)에서 새로운 방식으로 앱을 활용하거나, 또는 전통적으로 VPN을 이용해 성적인 콘텐츠를 어느 정도 허용하는 주류 플랫폼들 –트위터를 비롯한 해외 플랫폼들–에 접속한다.

결과적으로 트위터는 중국인들을 관심을 끌기 위한 성매매 및 사기 광고가 난무하는 공간으로 변했다. 최근 뉴욕 타임즈(New York Times)는 한 달 서비스 이용료로 1,400달러를 청구한 한 스팸의 배후에 있는 온라인 광고 회사와 인터뷰를 진행했다. 이러한 스팸 계정 중 일부는 실제 성매매 또는 포르노 콘텐츠를 공유하는 ‘프리미엄 단체 채팅방’ 접속으로 이어진다. 그러나 대부분의 접속용 링크는 사기다. 중국 인터넷 이용자들이 공개한 내용에 따르면, 스팸 계정을 통해 연결된 여성들은 이용자와의 만남 전, 선불로 ‘교통비’를 온라인으로 송금해 달라고 요청한다. 그리고 최대한 많은 돈을 받아낸 후, 이용자와의 모든 연결 경로를 차단해 버린다. 실제로 이런 사기꾼들의 트위터 계정들을 공개하는 중국어 트위터 계정(NSFW!)도 존재한다.

그러나 어떻게 트위터가 중국인들의 포르노 접근 수단으로 사용되었는지, 어떻게 스팸 계정들이 오랜 기간 존재해 왔는지, 모든 사람들이 그 맥락을 이해할 수는 없다. 그래서 나는 이번 사태에 정부가 개입했다고 의심하는 사람들을 비난하지 않는다. 결국 이 스팸 계정들이 중국 선전기구의 일환이라는 가정이 쉽게 받아들여지는 이유는 2가지로 정리해 볼 수 있다.

티엘이 말한 대로, 중국 정부는 과거에 가상의 인물을 만들고, 자동 봇을 활용하고, 이용자들을 특정하여 괴롭히는 등 수많은 트위터 조작 활동의 배후에 있었다. 예를 들어 2019년 중국 정부는 스팸 계정을 사용해 친중 메시지를 퍼뜨리고 홍콩의 민주화 시위자들을 공격했다. 그중 일부 계정은 엄청난 양의 포르노 콘텐츠를 게시했다. 꽤 익숙한 이야기가 아닌가?

그러나 2019년 중국 정부의 활동을 분석한 영국의 싱크탱크 ISD(Institute for Strategic Dialogue)의 선임 애널리스트 앨리스 토마스(Elise Thomas)는 그때와는 상황이 완전히 다르다고 말했다. 토마스는 상업적 포르노 스팸에 사용된 봇 계정들이 기존 계정 히스토리를 삭제하지 않은 상태에서 정치적 메시지를 퍼뜨리려는 중국 정부 측에 판매되었던 것을 발견했다. 그녀는 “정부 측에서 사들였을 가능성이 있는 계정들 중 일부는 과거에 포르노, 스팸, 가상화폐 등 다양한 주제의 게시물을 올렸고 이 게시물들이 그대로 히스토리에 남아있는 상태다”라고 설명했다. 그러므로 의도적으로 포르노 트윗들을 올렸던 주체는 중국 정부가 아니라 스팸 봇의 예전 소유자들로 보인다.

물론 중국 정부의 여론 조작 작업은 더 진화할 수 있겠지만 그들이 소셜 미디어의 정보 흐름에 개입할 수 있는 능력을 과대평가하지는 말아야 한다.

마지막으로, 연구자들이 회사의 내부 분석 데이터에 접근할 수 없기 때문에 소셜 미디어 활동을 외국 정부와 관련시키는 것이 쉽지 않다.

호주 전략 정책 연구소(Australian Strategic Policy Institute)에서 중국어 허위 정보를 연구하는 알버트 장(Albert Zhang)은 “소셜 미디어 회사들은 자체적으로 사용할 수 있는 기술적 지표를 기반으로 소셜 미디어 계정들을 중국 정부와 확실하게 연결 지을 수 있다. 개방된 오픈소스 정보의 분석에만 의존하는 방식으로는 무작위로 생성된 소셜 미디어 계정들과 정부가 여론 조작을 위해 운영하는 계정들을 구별하는 것은 매우 어렵다”라고 말했다. 그는 “우리는 트위터와 메타가 공개한 과거 중국 정부가 수행했던 여론 조작 활동의 패턴을 기반으로 확률론적 평가를 진행하고 있다”라고 설명했다.

연구자들은 일론 머스크가 인수하기 전까지 트위터가 외부 연구자들에게 투명한 방식으로 데이터를 공유하는 최고의 소셜 미디어 중 하나였다고 입을 모았다. 그런데도 불구하고 트위터는 여전히 어떤 트위터 계정이 외국 정부와 연결되었는지 확인할 수 있는 내부 데이터를 공개하지 않고 있다.

그리고 이제 트위터가 큰 혼란에 빠지면서 이러한 연구 협력은 위기에 봉착했다. 티엘은 “완전히 새로운 상황이다. 예전 같았다면 트위터와 협력을 진행하면서 이 회사가 어떤 여론 조작 활동을 포착했는지, 그리고 그러한 활동에 대응하거나 예방하기 위해 무엇을 하는지 등을 알 수 있었을 것이다”라고 말했다. 그러나 트위터 직원들이 대거 이탈하면서 스탠퍼드 인터넷 관측소와 협력했던 연구원들도 자리를 떠났다. 이 연구원들은 현재 트위터와 직접적인 접촉이 없다.

정부의 여론 조작 활동을 파악하고 폭로하는 것 자체가 쉬운 일이 아니다. 만일, 트위터 같은 기술 플랫폼과 연구자들 간의 협력마저 불가능하다면 정부에게 올바른 책임을 묻기는 더 어려워질 것이다. 머스크가 지배하는 트위터의 시대에서 이런 협력 작업이 더 나아질 가능성은 있을까?

중국 관련 단신

  1. 중국이 제로 코로나 기반 시설을 상당 부분 해체한 이후 처음으로 2명의 사망자를 발표했다. (어소시에이트프레스(Associated Press))
  • 그러나 더 많은 코로나19 사망자들이 보고되지 않은 것으로 보인다. 베이징의 한 화장터 직원은 이 시설에서 하루에 코로나로 사망한 30구 이상의 시신을 받고 있다고 말했다. (파이낸셜타임즈(Financial Times))

2. 중국은 자국 반도체 산업에 보조금을 지급하기 위해 1조 위안(1,430억 달러)를 추가로 투입할 계획이다. (로이터(Reuters))

3. 중국 정부가 일부 자국 회사들의 군수품 제조 여부를 미국이 감시할 수 있도록 합의한 후 미국 상무부는 무역 블랙리스트에 36개의 중국 회사를 추가했다. 그러나 이 중 25개 회사가 검증되지 않은 블랙리스트에서 삭제되며 중국의 승리로 끝났다. (파이낸셜타임즈(Financial Times))

4. 중국어 인스타그램 밈(meme) 계정들이 유머들과 오래된 사진들, 시위 관련 뉴스를 공유하며 재외 중국인 공동체와 중국 본토의 젊은이들을 연결하는 역할을 하고 있다. (와이어드(Wired))

5. 미국 연방의회 의원들과 주 의회 의원들이 정부가 지급한 휴대 전화에서 틱톡(Tik Tok)을 차단하는 것을 추진하고 있다. (사우스차이나모닝포스트(South China Morning Post))

6. 한 중국 회사가 세계 최초로 메탄 연료 로켓을 발사하려 했으나 실패로 돌아갔다. (스페이스뉴스(Space News))

7. 미국의 자동차 제조사 포드(Ford)는 지정학적 문제를 일으키지 않는 선에서 중국의 거대 배터리 제조사 CATL(Contemporary Amperex Technology)과 미국 미시건 주에 배터리 공장을 건설하기 위한 복잡한 합의를 진행하고 있다. (블룸버그(Bloomberg))

8. 중국에 대한 강경한 대응은 미국 워싱턴에서 여당과 야당이 합의한 몇 가지 사항 중 하나다. 그러나 바이든 정부에서 1년을 재직한 코넬 대학(Cornell University) 정치학 교수 제시카 첸 바이스(Jessica Chen Weiss)가 공개적으로 이 합의에 이의를 제기하고 있다. (뉴요커(New Yorker))

  • 바이든 정부는 중국과의 글로벌 경쟁에서 외교적 영향력을 강화하기 위해 “차이나 하우스(China House)”라 불리는 정부 부처 간 조정 메커니즘을 개시했다. (폴리티코(Politico))

9. 중국에서도 작가 샐리 루니(Sally Rooney)의 팬들이 늘어나고 있다. 중국의 젊은이들이 루니의 작품에서 자신의 모습을 보았기 때문인데, 그녀는 아일랜드 국적이 악화되는 미중 관계로부터 자신을 보호했다고 말했다. (이코노미스트(The Economist))

폭발적인 해열제 수요

중국 전역에서 코로나19 감염이 급증하면서 처방전 없이 살 수 있는 해열제가 가장 인기 있는 물품이 되었다. 하지만 어떻게 이부프로펜 같은 흔한 해열제가 대대적으로 빠르게 매진되었을까?

업계 관계자들은 중국 헬스케어 매체 사이 베일라(Saibailan) 과의 인터뷰에서 12월에 중국이 코로나19 규제를 완화하기 전까지 일반인들의 해열제 구매를 크게 제한했기 때문에 자국 제약사들이 이부프로펜 제조에 의욕을 잃었다고 말했다. 그리고 현재 수요가 늘어났음에도 이부프로펜 공급망에 회복 및 대응의 시간이 필요한 상황이다.

이 상황에서 지방 정부들이 시간을 단축하고 약품을 확보하기 위한 개입에 나섰다. 일부 지방 정부들은 약국에 해열제를 배급해 1인당 6캡슐 이상은 판매하지 말라고 요청했다. 다른 지방 정부들은 제약 회사의 공장이 다른 지역으로 판매되기 전에 약품을 확보하기 위해 인수 과정까지 진행하고 있다.

올해 중국의 인기 속어들

상하이의 한 출판사가 집계한 올해 가장 입소문 난 중국 인터넷 속어 리스트를 살펴보자. 코로나19 봉쇄 시대를 상징하는 창작품들이 상위 10위를 차지했다. 2개월간 상하이가 봉쇄되었을 때 식료품 대량 주문에 나선 봉사자들을 의미하는 团长(tuan zhang), 일반인들이 말하거나 표현할 수 없는 것들을 소셜 미디어에 공개적으로 말하는 사람들을 의미하는 嘴替(zui ti)와 같은 속어들이 포함되었다. 1위는 개인적으로 가장 황당한 속어다. 栓Q(shuan Q)는 정말로 사람들이 말문이 막히거나 진저리가 날 때 사용하는 속어로 영어의 “Thank you(감사합니다)” 발음을 흉내 낸 것이다. 인터넷 트렌드가 굳이 말이 될 필요는 없지 않은가. 그냥 입으로 내뱉고 재밌으면 될 일이다. 조치에 반대하는 시위에 대한 소식을 트위터에서 검색해 보면 그 결과는 포르노 스팸으로 도배되고는 한다. 이 사건을 파헤친 최신 연구에 의하면 이 포르노 스팸은 중국 정부의 여론 조작 활동이 아닐 가능성이 높다.

미리보기 2회1회

MIT Technology Review 구독을 시작하시면 모든 기사를 제한 없이 이용할 수 있습니다.