Why China is still obsessed with disinfecting everything

코로나 차단 목적 맞나…중국이 소독에 집착하는 진짜 이유

이미 오래전부터 전 세계 대부분의 공중보건기관들은 오염된 표면을 통한 코로나바이러스 전파 가능성이 거의 없다고 판단했다. 그러나 중국 보건당국은 코로나19의 기원과 위험성에 관한 주장을 통제하기 위해 ‘오염된 표면을 통한 바이러스 전파 가능성’을 이용하고 있다.

5월 초 중국에서는 방호복을 입은 세 명의 정부 직원들이 냉장고 속, 텔레비전 아래, 소파 위 등 누군가의 집안 곳곳에 소독제를 뿌리는 1분짜리 영상이 널리 퍼졌다. 소셜미디어에서는 영상을 접한 중국인들은 코로나19에 걸리면 자신의 집도 영상 속 집과 똑같은 상황에 처하게 될까 봐 걱정했다.

중국을 제외한 다른 나라 사람들은 대체로 오염된 물체 표면과의 접촉을 통해 코로나19에 걸릴지도 모른다고 걱정하는 단계를 벗어난 지 오래다. 각종 연구 결과에 따르면 오염된 표면을 통한 코로나바이러스 전파 가능성이 비교적 낮은 것으로 드러났기 때문이다. 따라서 이제 많은 국가에서 ‘소독’은 팬데믹 초기에나 볼 수 있었던 과거의 흔적이 되었다. 그러나 중국은 소독을 중시했던 2020년 초반 시간대에 갇혀 있는 것처럼 보인다. 위에서 언급한 영상이 퍼진 이후에 중국의 지방 정부 관계자는 코로나19 감염 환자의 집을 소독한 것이 “전문가의 조언에 따른 조치”였다고 주장했다.

현재 중국 내에 사상 최대 규모로 코로나바이러스가 확산되고 있는 상황에서 중국 정부가 오염된 표면을 통한 바이러스 전파 가능성이 크다는 주장을 계속 밀고 나가기로 한 것은 엉뚱한 곳에 시간과 돈을 쏟아붓고 있다는 의미라고 과학자들은 지적한다. 소독보다는 공기매개 전파를 차단하는 조치를 취하는 편이 훨씬 효과적이라는 것이다.

중국이 소독을 우선시하는 정책을 펴는 것은 코로나19라는 보건 위기를 정치적으로 이슈화하여 그에 대한 정부 대응을 정당화하고 국가 통제력을 강화하려는 시도로 보인다. 이는 또한 코로나19가 외국에서 수입한 냉동식품을 통해 처음 우한에 퍼졌을 수도 있다는 중국 정부의 주장을 뒷받침하기 위한 것이기도 하다.

코로나 감염 방식은?

코로나19 확산에 오염된 표면을 통한 전파가 얼마나 큰 영향을 미쳤는지에 관한 과학적 논쟁은 전 세계에서 이미 사실상 끝났다. 예를 들어 2022년 4월 노출과학 및 환경역학 저널(Journal of Exposure Science & Environmental Epidemiology)에 게재된 미시간대학교의 연구 결과를 보면 오염된 표면을 통해 코로나19에 감염될 가능성은 10만분의 1로 예측된다. 이는 과학자들이 제시한 허용 가능한 위험성 기준치보다 훨씬 낮은 수준이다.

물론 위험성이 ‘0’은 아니다. 그러나 세계보건기구(WHO)를 비롯한 대부분의 공중보건기구들은 손 씻기 외에 다른 적극적인 조치를 취하기에는 위험성이 너무 적다고 판단했다. 중국을 제외한 대부분의 나라들은 이미 오래전에 코로나바이러스 확산을 막기 위해 물건 소독을 권장하는 조치를 중단했다. 미국 질병통제예방센터(CDC)는 2년 전인 2020년 5월에 물건 소독이 불필요하다는 사실을 반영하여 코로나19 지침을 전면적으로 수정했다.

현재 과학자들이 대체로 동의하는 내용은 코로나바이러스가 오염된 표면을 통해 전파되기보다는 에어로졸과 비말을 통해 훨씬 더 쉽게 확산된다는 것이다. 실제로 앞에서 언급한 미시간대학교의 연구 결과에도 공기매개 전파가 물체 표면을 통한 전파보다 바이러스 전파 가능성이 1,000배 더 높은 것으로 되어 있다.

캘리포니아대학교 버클리캠퍼스의 에이미 피커링(Amy Pickering) 환경공학과 조교수는 “사람들이 건강을 지키기 위해 지나치게 다양한 행동을 취하는 것보다는 위험성을 줄이는 데 가장 효과적인 조치에 집중하는 것이 이상적”이라며 “그런 조치에는 마스크 착용, 사회적 거리두기, 붐비는 실내 공간 피하기 등이 있다”고 말했다.

중국 정부와 언론은 오염된 표면을 통한 바이러스 전파 위험성을 계속 두려워해야 한다고 합리화하기 위해 연구 결과를 인용하곤 한다. 홍콩, 일본, 호주 연구팀이 진행한 각종 연구 결과들은 코로나바이러스가 다양한 물체 표면에서 며칠 또는 몇 주까지도 생존할 수 있음을 보여준다.

그러나 영국의 리버풀 열대의학대학원(Liverpool School of Tropical Medicine)의 박사 후 연구원 애나 피톨(Ana K. Pitol)은 이러한 연구 대부분이 동료평가를 거치지 않았으며, 실험실에서 수행한 연구 결과만을 보여주므로 실제 바깥세상의 환경을 반영하지 않는다고 지적했다. 그녀는 “커다란 비말을 코로나바이러스를 보호하는 배양액 안에 넣고 그 배양액을 용기에 담아서 인큐베이터에 넣으면 당연히 바이러스가 며칠에서 길면 몇 주까지 생존할 수 있을 것”이라면서 “그러나 그렇게 수행한 연구 결과를 바탕으로는 바이러스가 실제 상황에서 얼마나 오래 생존할 수 있는지 파악할 수 없다”고 설명했다.

전문가들은 오염된 표면을 통한 전파에만 집중하는 중국 정부의 결정에 대가가 따를 수 있다고 말한다. 예를 들어, 중국 과학자들이 2020년 초부터 경고했듯이 과도한 소독은 그 자체로 건강에 해로운 화학적 오염을 초래할 수 있다. 실제로 코로나19 확진자가 늘어남에 따라 과도한 소독 작업이 진행되면서 과학자들의 우려가 현실로 드러나고 있다. 상하이에서는 주거용 건물에 산업용 소독제를 부주의하게 사용하면서 주민들의 피부에 자극 반응이 나타나고 반려 강아지 한 마리가 사망하는 사건이 발생했다는 보도가 여러 번 있었다. 과학자들은 지금보다 안전하게 사용한다고 해도 소독제를 과도하게 살포하는 행위가 좋은 조치일 수 없다고 우려하고 있다.

정치적인 주장 밀어붙이기

중국은 과도한 소독 작업의 필요성을 계속 밀어붙여야 할 이유가 있다. 모든 물체의 표면이 위험하다는 주장은 중국 정부의 가혹한 봉쇄 조치에 정당성을 부여하며 심지어 중국이 주장하는 코로나바이러스 기원에 관한 음모론까지 뒷받침한다. 그렇기 때문에 소독 방침을 철회하는 것은 중국 정부의 입장에서 정치적으로 어려운 일일 것이다.

2020년 10월 중국 보건당국은 중국 도시 칭다오에 수입된 냉동 해산물 표면에서 처음으로 살아 있는 코로나바이러스 샘플을 검출했다고 발표했다. 그 이후로 중국 정부와 언론은 계속해서 냉동식품을 통한 코로나19 전파 가능성을 언급하고 있다. 그들은 심지어 우한에서 발생한 최초의 코로나19 감염도 이탈리아미국에서 수입된 바이러스로 인한 것이라고 주장한다. 중국 정부는 또한 WHO가 코로나19의 기원에 관해 자체적으로 조사할 때 냉동식품을 통한 전파 가능성도 고려해달라고 WHO에 로비하기도 했다.

중국 정부의 주장은 전염성이 더 강한 오미크론 변이가 등장한 이번 해에 더 인기를 얻게 되었다.

1월에 베이징시는 도시에서 2022년 첫 번째 코로나19 확진자가 발생했다고 보도했다. 환자가 코로나 감염이 심한 지역을 여행한 적이 없었기 때문에 보건당국은 결국 이 환자가 일하던 중에 캐나다에서 온 국제우편을 만지면서 코로나19 RNA에 노출된 것이라고 주장하기에 이르렀다. 비록 편지 표면에서 발견된 바이러스 물질로 인해 해당 환자가 코로나19에 감염됐다는 증거는 전혀 없었지만 공식 접촉자 추적 보고서는 “환자가 해외에서 들어온 물건을 통해 바이러스에 감염됐다는 주장을 배제할 수 없다”고 말하며 국제 소포를 소독하라는 팁을 제시했다.

비슷한 시기에 선전시와 주하이시를 비롯한 다른 중국 도시들도 처음 오미크론 변이에 감염된 환자들이 수입 상품을 다루는 일을 했다고 보도하면서 해당 주장에 힘을 실었다.

4월에 중국 CDC의 최고위 역학자 우 쭌유(Wu Zunyou)에게 기자들이 오염된 물체 표면을 통한 오미크론 전파 위험성에 관해 질문했을 때 우는 모호한 답변을 내놓았다. 비말이 바이러스의 주요 전파 방식이라는 것을 인정하면서도 그는 물체 표면을 통한 전염 가능성을 다시 제시했다. 그는 “바이러스에 오염된 표면을 통한 전염 가능성은 비교적 낮지만 반복해서 감염된 표면에 노출되고 손 위생 관리 같은 개인위생에 신경 쓰지 않으면 위험성이 상당히 커질 수 있다”면서 “그런 이유로 인해 우리가 실외 신선 물류와 배송 분야에서 일하는 사람들을 대상으로 주기적인 코로나19 검사를 시행하고 있는 것”이라고 밝혔다.

이렇게 중국 내부와 외부에서 감염된 표면을 통한 바이러스 전파 위험성을 완전히 다르게 바라보고 있는 상황은 공중보건 정책이 과학적 사실보다는 정치적 목표에 따라 좌지우지될 수 있다는 현실을 단적으로 보여준다.

예일대 로스쿨에서 중국의 과학기술 발전에 관해 연구하고 있는 연구원 양양 청(Yangyang Cheng)은 “공중보건 조치 자체도 정치적 수단의 일부가 되어 왔다”면서 “그러한 조치들은 국가의 이익을 바탕으로 장려되며 국가의 통제와 권력을 강화하는 수단으로 활용된다”고 말했다.

청은 또한 중국 당국이 주장하는 오염된 표면을 통한 바이러스 전파 가능성이 현재 맥락에서는 다른 목적에도 도움이 된다고 설명했다. 다시 말하면 정부의 소독 작업 자체가 손쉬운 정치적 보여주기 행위가 될 수 있다는 것이다. 청은 “소독은 공기 정화보다 비용 면에서 훨씬 간단한 작업이다”면서 “공기 정화 작업에는 훨씬 많은 투자가 필요하고 실제로 시행하는 곳도 많지 않아 국가들은 미국처럼 아예 신경을 쓰지 않거나 중국처럼 보여주기식 조치를 취하는 것”이라고 말했다.

4월에 중국 지린성에서는 코로나19 확진자 수가 올해 들어 가장 급격하게 증가했다. 지린성은 이에 따라 총 6,197만 8,900㎡를 소독했다고 발표했다. 이는 축구장 8,000여 개에 맞먹는 면적이다. 2022년 베이징 겨울올림픽 기간에 중국은 표면을 청소하고 소독제를 뿌리는 로봇들을 사용해서 기술력을 과시하기도 했다.

그러나 가장 최근에 작은 변화의 징조가 있었다. 5월 17일 상하이 질병관리센터 관계자는 기자회견에서 지나친 소독에 관해 경고했다. 소독 조치가 잘못된 방향으로 가고 있다는 보도에 대한 대응이었던 것으로 보인다. 주 런이(Zhu Renyi)라는 이름의 해당 관계자는 특히 로봇과 드론을 사용한 소독에 반대했지만 여전히 소포나 택배 물품은 소독되어야 한다고 강하게 주장했다. 그는 “배달 물건에 대해서는 종합적인 소독 작업을 실시해야 하며 30분의 소독 시간이 지난 후에 배송되어야 한다”고 말했다.

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