Trans men’s eggs have been matured in the lab—and could help them have children

연구실에서 성숙된 트랜스 남성의 난자, 임신의 또 다른 가능성을 열다

수년간의 테스토스테론 치료 후에도 트랜스 남성의 난소로부터 난자 성숙을 가능하게 하는 새로운 기술로 인해 트랜스 남성이 가족을 이룰 새로운 가능성이 열렸다.

난소에는 수십만 개의 미성숙한 난자가 일종의 가사 상태로 존재한다. 그리고 매달 정자와 수정되어 배아를 생성할 수 있도록 하나의 성숙한 난자가 배란된다. 사상 최초로 트랜스 남성의 난소에서 난자를 채취하여 초기 단계부터 체외에서 성숙시키는 연구가 성공했다.

에든버러 대학의 에블린 텔퍼(Evelyn Telfer) 생식생물학교수가 이끄는 연구팀이 이러한 성과를 이루었으며, 수년간 배란을 멈출 수 있는 테스토스테론 치료를 받은 트랜스 남성에게서 독자 생존이 가능한 난자를 얻을 수 있었다.

이로써 아기를 갖기를 원하는 트랜스 남성이 신체적·정신적으로 고통스러운 성별 확증 치료 중단, 질 초음파 프로브, 여성 진료소와 여성 호르몬 치료 등을 피할 수 있게 되었다. 텔퍼 교수는 아직 상호 검토를 거치지 않은 자신의 연구 결과를 지난달 콜로라도 덴버에서 열린 미국 생식의과학연구학회(Society for Reproductive Investigation, SRI)의 연례 회의에서 온라인 발표를 통해 논의했다. 

미네소타주 로체스터에 있는 메이오 클리닉의 생식 내분비학자 사미르 바바예브(Samir Babayev) 의학박사는 “매우 흥분되면서도 중요한 연구이며, 앞으로 많은 환자를 도울 수 있는 중요한 진보가 될 것”이라고 말했다. 바바예브 박사는 연구에 참여하지 않았으나, 텔퍼 교수가 연구를 발표한 회의에 참석하였다.

한정된 선택권

트랜스 남성의 생물학적 성은 여성이지만, 남성의 성 정체성을 갖는다. 일부 트랜스 남성은 낮은 목소리와 체모 등 남성적인 특성을 발달시키기 위해 테스토스테론 호르몬 치료를 받는다. 다양한 치료 과정이 존재하며, 성별 확증 치료를 시작하는 연령과 개인의 선호도에 따라 치료 과정은 달라진다. 

그러나 친자녀를 갖고자 하는 사람들이 선택할 수 있는 치료는 얼마 되지 않는다. 예를 들어, 성인은 난자를 얼릴 수 있지만, 테스토스테론 치료 중단과 몇 달이 걸릴지 모르는 월경을 되돌리는 치료를 받아야 한다. 호르몬 약들로 자극된 난소에서 다수의 성숙한 난자가 배란되며 이는 질 초음파 프로브를 포함하는 외과적 처치를 통해 채취된다. 이 과정이 특히 트랜스 남성에게 고통스럽다는 게 바바예브 박사의 설명이다. 더불어 몇 달 동안 테스토스테론 치료를 중단하면 피로, 기분 변화 및 수면 장애를 일으킬 수 있다. 

워싱턴의 국립트랜스젠더평등센터 D. 오헤다 선임 오거나이저에 따르면 많은 트랜스 남성들이 이러한 문제를 겪지 않고 가족을 만들 수 있기를 원한다. 

또한 사춘기가 되기 전 성별 확증 치료를 시작하기를 원하는 젊은이들에게는 치료에 대한 선택권이 더욱더 한정되어 있다. 배란이 시작되지 않아 난자를 얼릴 수 없기 때문이다. 스웨덴의 카롤린스카 대학(Karolinska Institute)의 생식기종양전문의 케니 로드리게스 발베르크(Kenny Rodriguez-Wallberg) 교수는 “난소 일부나 전부를 제거하여 동결시키는 방법을 선택할 수 있고, 이 경우 이론적으로 향후 재이식이 가능하지만, 신체의 에스트로겐 수치를 상승시키므로 이 방법을 선택하는 사람은 거의 없다”고 밝혔다.  

텔퍼 교수와 동료들은 난소에서 난자를 채취하여 체외, 즉 실험실에서 성숙시키는 방법을 대안으로써 연구하고 있다. 연구진은 여성의 난소에서 채취한 난자를 이용하여 실험에 어느 정도 성과를 거두었으나, 성별 확증 치료를 시작한 사람들의 난소에서 채취한 난자를 성숙시킬 수 있을지에 대한 여부는 알지 못했다.

단단한 난소

텔퍼 교수의 첫 번째 연구는 임상의 사이에서 논란의 주제인 테스토스테론 치료가 난소에 미치는 영향을 알아내는 것이었다. 

더 명확한 아이디어를 얻기 위해, 텔퍼 교수는 영국의 성별 확증 클리닉 두 곳과 협력했다. 테스토스테론을 복용해 왔으며 난소 제거 수술을 받은 트랜스 남성에게 연구를 위한 난소 기증 의사를 물었다. 그 결과 총 4명이 난소 8개를 기증하였으며, 연구진은 기증받은 난소와 비슷한 나이의 제왕 절개 수술을 받은 여성들이 기증한 조직 8개를 비교했다. 

트랜스 남성의 난소는 실제로 달랐다. 이들의 난소는 콜라겐의 함량이 더 많고 엘라스틴이 적어 조직이 더 단단했다. 난소의 조직이 단단한 경우, 난포의 성장과 수정 가능한 성숙난의 배란을 힘들 수 있다.

트랜스 젠더로서 가족을 만들기 위한 선택권이 더 많을수록 더 좋다.”

워싱턴 DC의 국립트랜스젠더평등센터 D. 오헤다 선임 오거나이저

텔퍼 교수와 동료들은 테스토스테론에 노출된 8개의 난소 조직에서 4,526개의 난포를 평가했다. 테스토스테론에 노출된 난소 조직의 난포 약 94%가 성장하지 않은 것에 비해 테스토스테론에 노출되지 않은 여성의 난소 조직에서는 난포의 85%가 성장하지 않았다.

연구진은 트랜스 남성의 난소로부터 난자를 성숙시키고자 했다. 연구진은 난포를 둘러싼 조직을 잘라내 접시에 배양하였다. 이 과정은 난포가 성숙한 난자를 배란하도록 하는 조직 내 신호기전을 촉진하는 것으로 보인다.

이 실험은 성공하였으며, 연구진은 수정이 가능한 시점까지 소수의 난자를 성숙시킬 수 있었다. 

이론상으로 연구진은 체외수정 기술을 사용하여 난자로 배아를 생성할 수 있으며, 생성된 배아는 파트너나 대리모의 자궁에 이식이 가능하다. 영국에서 해당 시술을 하기 위해서는 인간생식배아관리국(Human Fertilisation and Embryology Authority, HFEA)에서 면허 취득을 해야 하며, 미국에서는 면허 취득이 필요치 않다.

오헤다 선임 오거나이저는 “이 기술이 트랜스 남성 일부에게 어필할 수 있을 것”이라며 “트랜스 젠더로서 가족을 만들기 위한 선택권이 더 많을수록 더 좋다”고 말했다.

그러나 텔퍼 교수와 동료들은 아직 그 단계에 도달하지 못하였다. 연구진이 실험실에서 성숙시킨 첫 번째 난자는 완벽한 정상으로 보이지 않았다. 난자가 성숙할 때, 수정을 준비하며 염색체의 수를 반으로 줄이는 특수한 종류의 세포 분열을 하게 되며, 사용되지 않는 염색체는 극체라 불리는 작은 세포로 분리된다. 실험실에서 성숙된 난자의 극체는 현저하게 컸다. 

크기가 큰 극체가 완벽하게 무해할 수 있지만, 연구팀은 만약을 위하여 난자의 성숙이 일어나는 액체의 내용물을 조정하고 있다. 최근의 실험을 통해, 연구진은 더 정상적으로 보이는 난자를 만들어냈다. 연구진은 현재까지 약 10개의 난자를 성숙시켰으며, 프로젝트는 진행 중이다. 텔퍼 교수는 수정을 시도하기 전 연구진의 배양 시스템이 더욱더 확고해지길 바란다고 말했다. 

텔퍼 교수는 인간 이전에 양을 대상으로 시험을 하고자 하며, 이는 올해 말 실시될 예정이다. 바바예브 박사는 텔퍼 교수가 이 시험에 성공한다면, 해당 기술은 클리닉 사이에서 유행하게 될 것이라고 예상한다. 대부분의 임신 촉진 치료는 임상시험을 우회하여 클리닉에서 널리 시도된다.

바바예브 박사는 “분명 여러 문제가 해결되어야 하지만, 텔퍼 교수가 성공한다면 오랜 시간이 걸리지 않고 기술이 아주 빠르게 시행될 것이라 말했으나, 바바예브 박사는 이 기술이 임상적으로 효과가 있을 것이라 확신할 수 있을 만큼 더 많은 증거가 나오기를 기다리고 있다. “실제 아기를 봐야 한다”라고 박사는 덧붙였다.

이 기술로 트랜스 남성이 건강한 아기를 임신한다면, 다른 상황에서도 유용하게 사용될 것이라고 로드리게스 발베르크 교수는 말한다. 난소에 손상을 입힐 수 있는 암 치료를 앞둔 아동의 난소 일부를 동결한다면, 성장한 이후 친자녀를 가질 수 있도록 방법을 제공할 수 있을 것이다.

예일 의과대학의 생식내분비학자이자 가임력 보존 전문가인 쿠트룩 옥타이(Kutluk Oktay) 교수는 이 기술이 임신을 시도하는 다른 사람들에게 도움이 될 수 있다고 말한다. 난소 동결은 난자 동결의 대안이 될 수 있다. 난소 단일 생체 검사는 난자 채취와 관련된 많은 과정보다 더 나을 수 있다. 

또한 난자 채취는 한 번에 약 10개의 난자를 채취할 수 있는 반면, 작은 난소 조직은 난자 100개를 만드는 데 사용될 수 있다. 옥타이 교수는 “난소 생체 검사를 하는 것만으로 많은 아기를 임신하는 데 충분할 수 있다”라며 “효율적인 시행 방법을 알아낸다면 널리 사용할 수 있을 것”이라고 말했다.

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